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Miércoles, 9 abril 2014
Astronomía

Desentrañando la exótica naturaleza del Mar de Ligeia en Titán

La luna más grande de Saturno, Titán, es conocida por su densa atmósfera, más propia de un planeta que de satélites como la inmensa mayoría de los de nuestro sistema solar. Titán también destaca por sus grandes lagos, comparables en algunos casos a pequeños mares, y cuya composición muy probablemente está dominada por el metano y el etano.

Un aspecto particularmente fascinante de este mundo es que algunas teorías consideran que la atmósfera y la superficie de Titán son muy similares a como eran las de la Tierra hacia el principio de su historia. En ese sentido, estudiar a Titán puede que sea como estudiar a la Tierra primitiva.

Desde 2004, la sonda espacial Cassini de la NASA ha estado desentrañando los secretos de esta fascinante luna.

El sobrevuelo de Titán que hizo la sonda Cassini el 23 de mayo de 2013 permitió recoger datos que, tras un extenso análisis, han permitido conocer mejor al intrigante Mar de Ligeia, el segundo lago más grande de Titán, así como los patrones climáticos imperantes en la zona y la composición química del terreno circundante.

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El equipo de Howard Zebker, de la Universidad de Stanford en California, Estados Unidos, se valió de datos de radar para determinar que la superficie del lago se mantiene lisa, descartando la presencia en la región de olas, así como de vientos capaces de generarlas. Otras mediciones, que concuerdan con lo sugerido por observaciones anteriores, apuntan a que el Mar de Ligeia está compuesto mayormente de metano líquido.

Zebker y sus colegas también han determinado que el terreno sólido que rodea al lago probablemente está hecho en su mayor parte de un material orgánico sólido y no de hielo de agua.

El Mar de Ligeia es un interesante objetivo de investigación científica in situ, y ya se trabaja en la posibilidad de enviar algún día, quizás no muy lejano, una sonda espacial con cápsula de descenso comparable a una barca para que ésta americe en el exótico lago.

En el análisis de datos también han trabajado Alice Le Gall del Instituto Pierre Simon Laplace en Guyancourt, Francia, así como Alex Hayes de la Universidad Cornell en Ithaca, Nueva York, Mike Janssen del JPL (Jet Propulsion Laboratory, o Laboratorio de Propulsión a Chorro) de la NASA en Pasadena, California, Ralph Lorenz del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, en Laurel, Maryland, y Lauren Wye de la empresa SRI International en Menlo Park, California, todas estas últimas entidades en Estados Unidos.

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