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Miércoles, 9 abril 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (299): IUE

IUE

Satélite; País: EEUU/ESA; Nombre nativo: International Ultra-Violet Explorer

El que se convertiría en uno de los satélites científicos más exitosos de la historia fue propuesto en 1964 por un astrónomo británico llamado Robert Wilson. Se trataba de una misión astrofísica en la que se embarcaría un espectrógrafo ultravioleta, para ver el cielo de un modo totalmente novedoso. La idea fue presentada a la organización europea ESRO para ser considerada como candidata a la futura misión Large Astronomical Satellite.

Ésta, sin embargo, fue cancelada en 1968 debido a diversos problemas económicos y organizativos. Su elevado coste pareció impedir que el telescopio ultravioleta cristalizase a corto plazo. Como solución a ello, se hicieron cambios en el diseño para abaratar su precio, pero tampoco fue elegido por la ESRO. Sin desfallecer, Wilson decidió probar fortuna con la NASA, que fue mucho más receptiva. Con la participación de la todopoderosa agencia estadounidense, el programa pasó a ser una iniciativa internacional, en la que sus participantes se repartirían los costes de la misión. La ESRO (después la ESA) aceptó esta vez entrar en el proyecto, como también Gran Bretaña de forma individual, como originadora de la idea. El programa empezó a ser llamado International Ultraviolet Explorer en 1971, y sería englobado en la ya larga serie de misiones Explorer de la NASA.

El observatorio consistiría principalmente, como se ha dicho, en un telescopio ultravioleta. El vehículo espacial fue proporcionado por la NASA, a través del centro Goddard, así como un espectrógrafo, el lanzamiento y el seguimiento posterior. La ESA entregó los paneles solares y mantendría un centro de recogida de datos, en Villafranca del Castillo, España, mientras que los científicos británicos construirían la cámara de los dos espectrógrafos.
El IUE pesaría 671 Kg. Medía 1,3 metros de diámetro (4,3 metros con los paneles extendidos), y 4,3 metros de largo contando el tubo del telescopio (un reflector Ritchey-Chretien Cassegrain de 45 cm de diámetro). Pensado específicamente para ser sensible a la radiación ultravioleta, capturaría espectros de estrellas, y estudiaría nubes de gas, galaxias y cuásares, pero también planetas y cometas del sistema solar, y el polvo interestelar.

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Diseñado para una vida útil de tres años, el IUE gozaría sin embargo de muchos más de trabajo continuado. Fue lanzado el 26 de enero de 1978, a bordo de un cohete Delta-2914, el cual lo envió hasta una órbita sincrónica. Ésta tenía un período de 24 horas, pero no era como la de los satélites de comunicaciones sino que sería elíptica, de 45.888 por 25.669 Km, inclinada 28,6 grados. Ello lo mantendría sobre una zona de la Tierra, maximizando el contacto con el satélite y las observaciones.

El tiempo de observación se repartió entre los participantes. Dos terceras partes fueron asignadas a la NASA, y el resto a la ESA. Durante los siguientes 18 años, el vehículo trabajaría sin descanso haciendo miles de observaciones en el ultravioleta y avanzando la ciencia de la astronomía. El 30 de septiembre de 1996, fue apagado, pero no por problemas técnicos, sino por falta de presupuesto para seguir utilizándolo. Otras misiones más avanzadas, además, reclamaban la atención de los astrónomos.

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La misión fue enormemente exitosa, permitiendo observar fenómenos especiales, como la supernova SN1987A. Los científicos podían trabajar con el ingenio a tiempo real, en vez de programar con antelación sus observaciones, debido a su accesibilidad. Su posición permitía a una única estación de seguimiento mantener el contacto con él en todo momento, y reaccionar ante objetivos interesantes, como nuevos cometas (en los que confirmó la presencia de agua) o estallidos estelares.

El vehículo experimentó algunos problemas con el paso del tiempo, especialmente en el área de los giroscopios. Pero los ingenieros lograron controlar su orientación incluso cuando sólo le quedó uno de ellos operativo. Se podían efectuar observaciones de hasta 14 horas de un mismo objetivo, lo que permitió fotografiar objetos de hasta la magnitud 17. En total se produjeron más de 100.000 espectros que están disponibles libremente en Internet para toda la comunidad científica.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

IUE (SAS-D)

26 de enero de 1978

17:36:00

Delta-2914 (D138)

Cabo Cañaveral LC17A

1978-12A


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