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Miércoles, 30 abril 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (311): Blue Scout

Blue Scout

Cohete; País: EEUU; Nombre nativo: Blue Scout

A finales de los años 50, la US Air Force estaba interesada en disponer de un cohete de propergoles sólidos, fiable y barato, que pudiera llevar a cabo cientos de misiones suborbitales para experimentos diversos, e incluso situar satélites en órbita. El Special Weapons Center de la USAF empezó a trabajar en un programa llamado Journeyman-B que trataría de materializar la propuesta. Sin embargo, más adelante el proyecto fue cancelado. La NASA había iniciado el desarrollo de un vehículo semejante, llamado Scout (Solid Controlled Orbital Utility Test), y resultó más interesante aunar esfuerzos. La versión de la USAF del Scout se llamaría Blue Scout.

La filosofía del Scout era simple: aprovechar motores sólidos procedentes de otros programas, tanto militares como espaciales. Combinándolos de forma inteligente, se podría obtener un cohete de bajo coste. La NASA y la USAF firmaron el acuerdo de cooperación el 27 de febrero de 1959, mientras la compañía Ford Aeronutronic se ocupaba de ajustar el Scout a las necesidades del servicio militar. En particular, el vehículo debía ser apropiado para llevar a cabo experimentos a altas velocidades, muchos de los cuales no habían podido tener salida debido a las limitaciones de los cohetes sonda convencionales o a las escasas oportunidades de vuelo a bordo de los lanzamientos de misiles de prueba.

El Blue Scout quedaría enmarcado en un programa experimental llamado HETS (Hyper Environmental Test System) 609A. Se preveían decenas de misiones con él, pero en la práctica, este número se vio reducido a menos de media docena por año.

Los ingenieros, utilizando el material desarrollado para el Scout civil y otros elementos puramente militares, idearon tres tipos de Blue Scout: el Blue Scout Junior (XRM-91), el Blue Scout I (SRM-89) y el Blue Scout II (SRM-90). También habría un Blue Scout II con capacidad para lanzamientos orbitales.

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El más pequeño era el Blue Scout Junior, que disponía de cuatro fases, con motores Castor (primera etapa), Antares (segunda etapa), Alcor (tercera etapa) y Cetus (cuarta etapa). Pesaba 5.800 Kg al despegue y medía 12,3 metros de alto. El Blue Scout I, en cambio, prescindía de las dos etapas superiores y añadía una nueva en la base del cohete, un potente motor Algol. Con sus tres fases pesaba 16.700 Kg al despegue, y medía 21,9 metros de alto. Por último, el Blue Scout II era idéntico al Blue Scout I, pero añadía una cuarta etapa Altair. Con un peso al lanzamiento de 16.888 Kg y 21,9 metros de alto, podía efectuar vuelos suborbitales o enviar pequeños satélites al espacio. Era básicamente igual al Scout de la NASA, que construía la empresa Chance-Vought LTV Astronautics.

Con los Blue Scout la USAF quería lanzar experimentos a gran altitud, pero también sondas de reentrada, medidores ambientales, modelos de cuerpos sustentadores, y satélites. Se habló de utilizarlo para poner en órbita la constelación Transit de satélites de navegación de la US Navy. E incluso se contempló la posibilidad de emplear el avión X-15 como plataforma aérea para lanzamientos del Blue Scout.

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Mientras tanto, el plan de desarrollo contemplaba doce vuelos de prueba, de julio a diciembre de 1960, pero hubo numerosos retrasos, cancelándose algunas de las misiones previstas. El primer Blue Scout, un Junior, despegó el 21 de septiembre de 1960 con una carga de medición de radiación. Problemas técnicos arruinaron la transmisión de los resultados. Después, se hicieron siete misiones más de demostración, una con un Junior (fallido), tres con Blue Scout I (el primero el 7 de enero de 1961, y dos de ellos fallidos) y tres con Blue Scout II (el primero el 3 de marzo de 1961). A destacar el lanzamiento del 1 de noviembre de ese año, cuando un Blue Scout II trató de lanzar un satélite para la NASA, el Mercury Scout, si bien el cohete fracasó en su tarea. Posteriores iniciativas de lanzar satélites con los Blue Scout fueron paulatinamente canceladas y nunca más se contó con este vector para tal empresa.

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Las restantes misiones Blue Scout viajaron en la llamada fase operativa. Dado que ya no se lanzarían más satélites ni cargas pesadas, la USAF decidió retirar los Blue Scout I y II. En su lugar se usarían sólo Blue Scout Junior. Volaron un total de 19 entre el 31 de mayo de 1962 y el 24 de noviembre de 1970, con un fallo completo y un fallo parcial. Debido al uso en exclusiva de este modelo, los ingenieros hicieron algunas modificaciones, que desembocaron en las versiones SLV-1B, SLV-1B Modified y SLV-1C. Las diferencias estaban en las adaptaciones necesarias para su lanzamiento desde un polígono de despegue u otro, y en las cargas que transportaban. Se lanzaron 7 SLV-1B desde Cabo Cañaveral, en misiones científicas, 3 SLV-1B Modified desde Vandenberg para vuelos de prueba de motores iónicos, y 7 SLV-1C desde Vandenberg para transportar cargas básicamente militares y secretas. Adicionalmente, el 11 de enero de 1967 se usó un Junior para la prueba de un motor scramjet desde Vandenberg, y otro de tres etapas el 24 de noviembre de 1970 para una observación astronómica en el ultravioleta, desde la base de Wallops.

Así pues, el Blue Scout quedó lejos de sus aspiraciones iniciales, en cuanto a número de misiones, pero aún y así fue muy útil debido a que estaba mejor adaptado que otros vehículos para determinados experimentos suborbitales. En total, se lanzaron sólo 28 ejemplares, 29 si contamos la misión scramjet de 1967.

Nombre

Motores etapa 1 (empuje)

Motores etapa 2 (empuje)

Motores etapa 3 (empuje)

Motores etapa 4 (empuje)

Fecha primer lanzamiento orbital

Blue Scout Jr.

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-1A (ABL X-254) (66,7 kN)

Alcor (Aerojet 30KS-8000) (35,2 kN)

Cetus (NOTS Model 100A) (4 kN)

 

Blue Scout I

Algol-1B (XM-68B) (436,6 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-1A (ABL X-254) (66,7 kN)

 

 

Blue Scout II

Algol-1B (XM-68B) (436,6 kN)

Castor-1A (TXM-33-20-4) (157,7 kN)

Antares-1A (ABL X-254) (66,7 kN)

Altair-1A (ABL X-248) (12,28 kN)

1 de noviembre de 1961


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