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Miércoles, 7 mayo 2014
Climatología

El "destaponamiento" del este de la Antártida podría provocar un aumento irreversible del nivel del mar

Debido a la topografía del terreno, el deshielo de cierta masa de hielo con un volumen bastante pequeño en la orilla Este de la Antártida podría desencadenar una descarga persistente de hielo en el océano, provocando un incremento irreversible del nivel del mar.

Ésta es la conclusión a la que se ha llegado en un nuevo e inquietante estudio realizado por científicos del Instituto para la Investigación de Impactos del Clima, en Potsdam, Alemania, y que aparece en un informe publicado en la revista académica Nature Climate Change, de los editores de la conocida revista Nature.

Las constataciones se basan en simulaciones por ordenador del flujo de hielo en la Antártida, utilizando para ello datos mejorados del perfil del suelo situado bajo la capa de hielo.

La cuenca de la Tierra de Wilkes en la Antártida Oriental es como una botella con su cuello apuntando hacia abajo, en palabras de Matthias Mengel, coautor del estudio. Una vez descorchada, se vacía por sí sola. La cuenca es la región más grande de hielo marino sobre suelo rocoso en el Este Antártico. En la actualidad, un borde de hielo en la costa mantiene en su lugar al que se halla detrás, como un tapón manteniendo dentro el contenido de una botella. Aunque el aire encima de la Antártida se mantiene frío, el calentamiento de las aguas oceánicas puede causar una pérdida de hielo en la costa. El deshielo podría hacer que este tapón relativamente pequeño desaparezca; una vez perdido, esto podría desencadenar un aumento del nivel global del mar que llegaría a ser de entre 3 y 4 metros. Una elevación tan grande del nivel del mar cambiaría la faz de la Tierra; ciudades costeras como Bombay, Tokio o Nueva York se verían amenazadas.

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El impacto de la elevación completa del nivel del mar acabaría siendo hasta 80 veces más grande que el del deshielo inicial del tapón de hielo, tal como subraya Anders Levermann, coautor de la investigación, quien es director del área de investigación Estrategias de Adaptación Globales del Instituto para la Investigación de Impactos del Clima en Potsdam, y uno de los autores principales del capítulo dedicado al cambio del nivel del mar en el más reciente informe científico de valoración del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC).

Hasta hace poco, sólo se consideraba inestable al sector Oeste de la Antártida, pero ahora todo indica que el sector Este podría estar también en riesgo.

La descarga completa de hielo de la región afectada en la Antártida oriental necesitaría entre 5.000 y 10.000 años, según las simulaciones. Sin embargo, una vez iniciada, la descarga continuaría, despacio pero implacable, hasta que toda la cuenca se vaciase, incluso si el calentamiento climático se detuviera.

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