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Jueves, 8 mayo 2014
Paleontología

Las "manos" de los dinosaurios eran más hábiles de lo creído

Los dinosaurios terópodos, un grupo que incluye a especies tan famosas como el Tiranosaurio rex y el Velocirraptor, son considerados a menudo como meras bestias carnívoras y depredadoras, que usaban sus afilados dientes y garras para capturar y despedazar a sus presas. Sin embargo, una observación detallada de las garras de sus extremidades delanteras ha revelado que la forma y estructura de las de los terópodos son enormemente variables y que pudieron ser utilizadas para otras tareas.

Inspirado por este amplio espectro de morfologías en las garras, Stephan Lautenschlager, de la Universidad de Bristol en el Reino Unido, estudió las diferencias entre sus formas y cómo se relacionaba ello con diferentes funciones.

Su investigación se centró en unos terópodos poco habituales, los de un grupo conocido como Therizinosauria, que vivió hace entre 146 y 66 millones de años. Estas bestias eran de gran tamaño, hasta 7 metros de alto, con garras de más de 50 centímetros en sus extremidades delanteras, cuellos alargados y una capa de plumas primitivas, más parecidas al plumón, que cubría sus cuerpos. Pero a pesar de su extraña apariencia, estos animales eran herbívoros pacíficos.

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Diferentes clases de garras en dinosaurios del grupo Therizinosauria, cada una adaptada a un tipo de funciones bastante específicas. De izquierda a derecha, garra especializada en asir objetos, garra para excavar, y garra generalista. (Imagen: Stephan Lautenschlager)

Los dinosaurios terópodos eran todos bípedos, lo cual significa que ya no utilizaban sus patas delanteras para caminar como sí ocurría en otros dinosaurios. Esto les permitió desarrollar toda una nueva gama de formas de garras adaptadas a diferentes funciones.

A fin de poder comprender totalmente cómo se usaban estas garras tan variadas en las patas delanteras, los autores del estudio crearon modelos detallados por ordenador para simular diversas funciones posibles para las distintas especies y morfologías de garras.

Las garras de los dinosaurios fueron también comparadas con las de mamíferos, aún vivos hoy en día, cuya función (o sea cómo y para qué se utilizan) ya es conocida.

En el transcurso de la evolución, varios grupos de terópodos, entre ellos el grupo Therizinosauria, se transformaron de carnívoros a herbívoros. Este nuevo estudio revela que, durante esta transición, los dinosaurios terópodos desarrollaron una amplia gama de formas de garras adaptadas a funciones específicas, tales como asir objetos, excavar, o pinchar para perforar, entre otras.

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