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Lunes, 12 mayo 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (318): Ames Research Center

Ames Research Center

Centro; País: EEUU; Nombre nativo: ARC

Como uno de los centros históricos de la NASA, el Ames Research Center sigue siendo un enclave esencial para el desarrollo del programa espacial estadounidense en las áreas de la nanotecnología, las tecnologías de la información, la biología espacial, la biotecnología, los sistemas de protección térmica, y la investigación de factores humanos.

El centro fue fundado el 20 de diciembre de 1939, en el Moffett Federal Airfield californiano, en pleno Silicon Valley, como segundo laboratorio del entonces vigente National Advisory Committee for Aeronautics (NACA), el predecesor de la NASA. Estaría dedicado a la investigación aeronáutica. El ARC fue absorbido por la NASA cuando ésta fue creada en 1958, siendo bautizado de este modo para honrar a Joseph Sweetman Ames, profesor de física de la universidad Johns Hopkins y pionero fundador del NACA.

Moffett Field tiene su origen en la Sunnyvale Naval Air Station, creada en 1933 para servir como punto de partida del dirigible U.S.S. Macon de la US Navy. Los laboratorios del NACA se construyeron junto a estas instalaciones. La base militar acabó siendo cerrada en 1994, y sus hangares, pistas y otros edificios fueron transferidos al centro Ames y a la NASA.

En el Ames RC se realizaron gran cantidad de investigaciones, durante años, relacionadas con el vuelo subsónico, transónico, supersónico e incluso hipersónico. Ello supuso la construcción de varios túneles de viento y aviones de pruebas, y la formulación de teorías pioneras. Varios de los avances producidos por sus ingenieros se emplean hoy en día en las aeronaves modernas. Además, la forma de las primeras cápsulas americanas fue pensada aquí, y ensayada en sus túneles de viento.

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El ARC también se ha hecho cargo de gestionar determinados programas espaciales, como la sonda interplanetaria Pioneer (desde 1965 a 1978), los experimentos de búsqueda de vida de las Viking marcianas, la sonda Lunar Prospector, la Mars Pathfinder, los Mars Exploration Rovers o el satélite GeneSat. Participó asimismo en la definición de la estación espacial internacional, cuando aún se llamaba Freedom. En la actualidad ha trabajado decisivamente en programas como el observatorio Kepler, el avión astronómico SOFIA, o los vehículos IRIS y LCROSS, así como en la cápsula tripulada Orion, además de seguir contribuyendo a la exploración marciana (Mars Scout, Curiosity, Mars Phoenix).

El Ames tiene secciones dedicadas a la supercomputación y la inteligencia artificial, manteniéndose en la vanguardia de estos campos. Ha desarrollado el software esencial para varios programas espaciales y ha mejorado las técnicas de procesado de imágenes. En sus túneles de viento se han probado los paracaídas de misiones como el Mars Science Laboratory. Uno de ellos es el mayor del mundo.

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El ARC dispone también de un museo científico y un centro educativo. En ellos se celebran competiciones robóticas y se muestran películas de la historia de la exploración del espacio. Hay que destacar el reciente Carl Sagan Center for the Study of Life in the Cosmos, abierto en 2006, y los esfuerzos por recuperar y digitalizar las imágenes de la Luna obtenidas en los años 60 por las sondas Lunar Orbiter, almacenadas en formatos obsoletos.

El centro seguirá sin duda aportando su gran experiencia al programa espacial estadounidense durante los próximos años.

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