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Jueves, 15 mayo 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (321): EUVE

EUVE

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Extreme Ultraviolet Explorer

En busca de formas de abaratar la construcción de sus satélites científicos, la NASA decidió aprovechar plataformas ya disponibles y usadas en otros programas, a las que se efectuarían mínimas modificaciones y a las que se añadirían los instrumentos necesarios. De este modo, la siguiente misión de su familia Explorer utilizaría la llamada Multi-Mission Spacecraft (MMS), un vehículo diseñado por la compañía Fairchild que ya había sido empleado para las misiones Solar Max, Landsat-4 y 5, y que se utilizaría también en las UARS y Topex-Poseidon.

El primer satélite de la familia Explorer que se adaptaría a la plataforma MMS fue la EUVE, y su aprovechamiento debía ir incluso más lejos, ya que ésta era reutilizable. El objetivo era utilizar el transbordador espacial para capturar al viejo Solar Max (SMM), lanzado en 1980, llevarlo a la Tierra en 1988, y sustituir sus instrumentos de medición solar por el instrumental de la nueva misión EUVE. Esta última estaría adaptada a observaciones astronómicas en el rango del ultravioleta extremo (entre los 60 y los 740 angstroms), mientras que el solar Max había estado investigando nuestra estrella. Cuando las tareas principales del EUVE hubieran sido satisfechas, otro transbordador capturaría al EUVE para hacer lo mismo, permitiendo la sustitución del instrumental EUVE por el de la XTE (X-Ray Timing Explorer).

La NASA ya había demostrado que algo así podía realizarse, porque tras el lanzamiento del Solar Max, su sistema de orientación falló, y ello propició que una tripulación a bordo de la lanzadera se acercara a él y lo reparara en el espacio. Sin embargo, tras la explosión del Challenger, en 1986, todos los planes de usar vuelos tripulados para ese tipo de actividades fueron cancelados. La vida humana era demasiado preciosa para arriesgarla si se podía conseguir el mismo efecto con otros medios. Así pues, la NASA decidió comprar en octubre de 1986 otra plataforma MMS y construir alrededor de ella el nuevo satélite EUVE, prescindiendo de lo que fuera a ocurrir con el Solar Max. El lanzamiento podría efectuarse con el Shuttle o con un cohete Delta. En 1991, el EUVE quedó definitivamente asignado a este último.

[Img #19852]
El EUVE, pues, fue construido con la plataforma de Fairchild, mientras que la carga útil astronómica fue proporcionada por el centro Goddard de la NASA, consistente en tres telescopios ultravioleta y un espectrómetro, todos ellos con espejos de 40 cm y sensibles a las longitudes del ultravioleta extremo. El satélite pesaría 3.256 Kg y poseía el módulo de servicio MMS unido a la plataforma Explorer con el instrumental. El primero disponía de dos paneles solares, y todos los sistemas para hacer funcionar a la carga científica, en una orientación estabilizada en sus tres ejes. La MMS había sido diseñada para durar diez años en órbita, e incluso contemplaba la sustitución de sus paneles solares en caso de degradación por medio de astronautas, pero la EUVE sólo programaría una misión de 18 meses. Los resultados serían transmitidos a través del sistema de satélites de comunicaciones TDRS, aumentando el tiempo de cobertura.

Un cohete Delta-6920 envió al EUVE al espacio el 7 de junio de 1992, desde Cabo Cañaveral. Fue colocado en una órbita circular de 514 por 529 Km, inclinada 28,5 grados. Tras un período de calibración, el satélite comenzó a mapear el cielo, rotando lentamente sobre su eje. Necesitó seis meses para obtener su primer mapa completo de fuentes en el ultravioleta extremo, gracias a observaciones realizadas entre el 24 de julio de 1992 y el 21 de enero de 1993 con los cuatro telescopios. Ese mapa serviría a los astrónomos para seleccionar objetivos interesantes que serían observados más detalladamente con posterioridad, a partir del 22 de enero, durante la llamada fase observatorio, utilizando para ello el espectrómetro. Se localizaron al menos 135 fuentes brillantes en ese primer repaso del cielo, algunas situadas fuera de nuestra galaxia. A lo largo de la misión, este número seguiría creciendo, poniéndose de manifiesto sobre todo enanas blancas.

[Img #19853]
Gracias al éxito de las observaciones y a lo novedoso de éstas, la NASA extendió en dos ocasiones la duración de la misión, hasta que el coste de su mantenimiento obligó a cancelar su uso. El vehículo fue desconectado el 31 de enero de 2001, y reentraría en la atmósfera el 30 de enero de 2002.

La adaptación de la plataforma MMS para el programa Explorer quedó disponible para futuras misiones, pero finalmente no fue utilizada, ya que la NASA decidió desarrollar una estructura mucho más pequeña y de bajo coste (SMEX) y otra mediana (MIDEX), para los siguientes vuelos de la familia.

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

EUVE (BERKSAT)

7 de junio de 1992

16:40

Delta-6920-10 (D210)

Cabo Cañaveral LC17A

1992-31A









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