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Jueves, 22 mayo 2014
Ingeniería

Avances en superficies superhidrófobas. Cuando las gotas de agua rebotan y ruedan como pelotas

Los avances que se están consiguiendo en una línea de investigación acerca de superficies superhidrófobas, seguida por un equipo de ingenieros, podrían desembocar en mejoras para numerosas aplicaciones, incluyendo, por ejemplo, una generación de electricidad más eficiente en varios tipos de centrales eléctricas, alas de avión sobre cuyas puntas no pueda acumularse hielo en condiciones frías y de humedad, o componentes más eficientes de aparatos biomédicos tales como la parte interior de los tubos o jeringuillas que suministran fluidos a los pacientes.

En un laboratorio del campus de la Universidad Brigham Young, en Provo, Utah, Estados Unidos, la ingeniera mecánica Julie Crockett analiza el agua a medida que sus gotas rebotan como pelotas y ruedan rampa abajo.

Este fenómeno ocurre porque Crockett y su colega Dan Maynes han creado un canal inclinado superhidrófobo, es decir, una superficie a la que le cuesta mucho humedecerse.

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Ingenieros como Crockett y Maynes han pasado décadas estudiando superficies superhidrófobas debido a la gran cantidad de aplicaciones potenciales que tendrían fuera del laboratorio. Y si bien algunas de estas investigaciones han resultado en productos comerciales, Crockett y Maynes están identificando la verdadera magnitud de características que podrían conducir a soluciones en problemas técnicos que afectan a cuestiones de gran calado en la sociedad.

Sus resultados más recientes al respecto demuestran que las superficies con cierto patrón de crestas o postes microscópicos, combinados con un recubrimiento hidrófobo, producen un nivel aún más alto de resistencia al agua, dependiendo de cómo ésta golpee la superficie.

Su trabajo es esencial porque la creciente lista de aplicaciones de superficies superhidrófobas es extremadamente diversa. Pero la meta hacia la que se encamina realmente la investigación de Crockett y Maynes es conseguir un proceso de generación de energía más limpio y eficiente. Las centrales eléctricas que generan electricidad mediante la quema de carbón o gas natural para crear un vapor que se expanda y haga girar una turbina se enfrentan a un mismo problema: Una vez que el vapor se ha usado, se necesita volver a condensarlo en estado líquido para poder reciclarlo debidamente.

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Si los condensadores de las centrales eléctricas pudieran ser construidos con superficies superhidrófobas óptimas, ese proceso podría ser acelerado de una forma significativa, ahorrando tiempo y reduciendo los costes de generar electricidad.

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