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Viernes, 30 mayo 2014
Ingeniería

Ensayan un sistema para pilotar un avión mediante el pensamiento

Los pilotos del futuro podrían llegar a controlar sus aviones a través de órdenes pensadas, sin necesidad de actuar físicamente sobre los mandos de la aeronave. Unos científicos en Alemania han demostrado ahora la viabilidad de volar vía control cerebral, y con una precisión asombrosa. Estamos asistiendo por tanto a un nuevo y espectacular caso de conversión en realidad de una parcela de la ciencia-ficción, una parcela explotada en argumentos de algunas novelas y películas, incluyendo el film "Firefox", dirigido y protagonizado por Clint Eastwood, en el que se nos mostraba un innovador avión militar ruso parcialmente controlado mediante los pensamientos del piloto.

 

En la versión real del pilotaje mediante el pensamiento, el piloto lleva puesto una especie de gorro con numerosos cables conectados. Para, por ejemplo, despegar, concentra su mirada en la pista frente a él y piensa con vehemencia en que quiere poner en marcha el avión. De pronto, la palanca de mando comienza a moverse, como por arte de magia. El avión gira y entonces, ya encarado con la pista, acelera hasta levantar el vuelo. La posición del avión en vuelo es cambiada en numerosas ocasiones, hasta que por último el tren de aterrizaje del avión vuelve a tocar tierra. Durante toda la maniobra el piloto no toca ni los pedales ni los controles. Esta prueba, ensayada varias veces en un simulador de vuelo como los que usan los pilotos convencionales en sus entrenamientos, es el espectacular resultado del trabajo conjunto de expertos de la Universidad Técnica de Múnich y la Universidad Técnica de Berlín, ambas en Alemania, realizado en el marco del proyecto Brainflight, que cuenta con financiación de la Unión Europea.

 

La meta del equipo de Tim Fricke y Florian Holzapfel es hacer el vuelo accesible a más personas. Con el control cerebral, volar, en sí mismo, sería más sencillo que mediante los sistemas tradicionales de pilotaje. Esto reduciría la carga de trabajo de los pilotos y por tanto se incrementaría la seguridad. Además, los pilotos tendrían mayor libertad de movimientos para llevar a cabo otras tareas manuales en la cabina.

 

Estos científicos han conseguido su primer gran avance: Han logrado demostrar que el vuelo controlado por el cerebro es realmente posible, y con precisión sorprendente. Siete individuos participaron en las pruebas con el simulador de vuelo. Tenían varios niveles de experiencia de vuelo, e incluso una de las personas carecía de práctica alguna en la cabina de pilotaje. La precisión con la que los sujetos de prueba permanecían en ruta emitiendo órdenes sólo mediante el pensamiento hubiera bastado, en parte, para satisfacer los requerimientos de un examen de licencia de piloto.

 

[Img #20113]

 

Los responsables del proyecto se están ahora centrando particularmente en la cuestión de cómo necesitarán ser alterados los requerimientos del sistema de control y de dinámica de vuelo para acomodar el nuevo método de control. Normalmente, los pilotos sienten una resistencia física en los mandos y deben ejercer una fuerza significativa cuando las cargas inducidas sobre el avión se hacen muy grandes. Este feedback o reacción está ausente cuando se usa el control cerebral. Los investigadores están pues buscando métodos alternativos para que el piloto "sienta" lo que está experimentando la aeronave.

 

Para hacer posible esta singular comunicación Hombre-Máquina, se miden las ondas cerebrales de los pilotos utilizando electrodos de electroencefalografía (EEG) conectados al citado gorro. Un algoritmo desarrollado por científicos de la Universidad Técnica de Berlín permite al programa descifrar los potenciales eléctricos y convertirlos en órdenes de control útiles para los sistemas del avión.

 

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