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Jueves, 12 junio 2014
Antropología

La inteligencia de los neandertales no era inferior a la de los humanos anatómicamente modernos

La noción ampliamente extendida de que los neandertales, comparados con los humanos anatómicamente modernos, eran torpes y de intelecto limitado, y que fue esta situación de inferioridad lo que condujo a su extinción, y a la hegemonía de los humanos anatómicamente modernos, carece de fundamento, según los resultados de una nueva investigación.

 

Los neandertales poblaron una gran parte de Europa y Asia hace aproximadamente entre 350.000 y 40.000 años. Desaparecieron poco después de la llegada a Europa de los humanos anatómicamente modernos, provenientes de África.

 

En el pasado, algunos investigadores han tratado de aclarar la desaparición de los neandertales con explicaciones basadas en el supuesto de que los recién llegados eran superiores a los neandertales en aspectos clave, incluyendo su habilidad para cazar, comunicarse entre sí, hacer innovaciones y adaptarse a diferentes ambientes.

 

Pero en una extensa revisión de investigaciones recientes sobre neandertales, Paola Villa, conservadora del Museo de Historia Natural de la Universidad de Colorado en Boulder, Estados Unidos, y Wil Roebroeks, arqueólogo de la Universidad de Leiden en los Países Bajos, han comprobado que las evidencias disponibles no respaldan el criterio de que los neandertales eran menos avanzados que los humanos anatómicamente modernos.

 

Villa y Roebroeks examinaron casi una docena de explicaciones dadas comúnmente a la extinción de los neandertales y que se basan en gran medida en la idea de que estos eran inferiores a los humanos anatómicamente modernos. Entre éstas hipótesis, figuran la de que los neandertales no utilizaban un sistema de comunicación simbólico y complejo; la de que eran cazadores menos eficientes que poseían armas inferiores, y la de que tenían una dieta limitada que los ponía en desventaja competitiva respecto a los humanos anatómicamente modernos, quienes consumían una amplia gama de alimentos.

 

[Img #20403]

 

Los investigadores han descubierto que ninguna de estas hipótesis está realmente respaldada por las investigaciones disponibles. Por ejemplo, las evidencias obtenidas en varios yacimientos arqueológicos de Europa sugieren que los neandertales cazaban en grupo, utilizando estratégicamente a su favor rasgos del terreno.

 

Se ha mostrado que los neandertales probablemente condujeron a cientos de bisontes a su muerte orientándolos hacia un pozo camuflado en el sudoeste de Francia. En otro antiguo asentamiento de neandertales, ubicado en las Islas del Canal, se descubrieron restos fosilizados de 18 mamuts y 5 rinocerontes lanudos, concretamente en el fondo de un barranco profundo, revelando el exitoso uso de la misma estrategia por los neandertales. Estos resultados implican que los neandertales podían diseñar un plan de antemano, comunicarse con los miembros de su grupo para poder ponerlo en práctica debidamente y utilizar eficientemente a su favor los rasgos del terreno.

 

Otras evidencias descubiertas en yacimientos arqueológicos neandertales dan razones para creer que éstos tenían un buen conocimiento de las fuentes de alimentación potenciales de su entorno y estaban adaptados para consumir una dieta variada. Los microfósiles encontrados en restos de comida y dientes de neandertales indican que muy probablemente consumieron guisantes (arvejas o chícharos) silvestres, bellotas, pistachos, olivas silvestres, piñones, dátiles y semillas de ciertas plantas, entre otros alimentos, dependiendo de lo que tuvieran disponible en su entorno.

 

Adicionalmente, en lugares que estuvieron habitados por neandertales los científicos han hallado ocre, un pigmento mineral que pudo haber sido usado como pintura corporal. También se han encontrado ornamentos en otros yacimientos arqueológicos neandertales. En conjunto, estos hallazgos sugieren que los neandertales tenían rituales culturales y una comunicación simbólica.

 

Pero si los neandertales no estaban tecnológica ni cognitivamente en desventaja, ¿por qué no sobrevivieron?

 

Los investigadores argumentan que la razón real de la extinción de los neandertales probablemente es compleja, pero creen que hay algunas pistas en análisis recientes del genoma neandertal. Estos estudios genómicos sugieren que hay bastantes probabilidades de que los humanos anatómicamente modernos y los neandertales se apareasen y que los hijos varones resultantes tuvieran una menor fertilidad. Estudios genómicos recientes también sugieren que los neandertales vivían en grupos pequeños. Todos estos factores pudieron contribuir a la decadencia de los neandertales, que finalmente se vieron asimilados por el creciente número de inmigrantes anatómicamente modernos.

 

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