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Miércoles, 18 junio 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (340): XTE

XTE

 

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Rossi X-ray Timing Explorer

 

De la misma manera que la misión EUVE fue diseñada para sustituir al instrumental de la Solar Max, instalada en una plataforma reutilizable MMS de Fairchild, la NASA concibió al XTE (X-Ray Timing Explorer), un observatorio astronómico de rayos-X, para sustituir a su vez al EUVE (dedicado al ultravioleta). Pero tras el accidente del transbordador Challenger, la Solar Max no fue recapturada y el instrumental EUVE fue modificado para ser incorporado en su propio satélite no recuperable, que fue lanzado en junio de 1992. El sistema XTE tendría pues que ser también transformado en un satélite, lo que retrasó su puesta en marcha.

 

A diferencia del EUVE, que utilizó como plataforma una variación de la MMS de Fairchild, llamada Explorer Platform, el XTE adoptaría una estructura construida en el centro espacial Goddard de la NASA. El satélite tendría el aspecto de una caja rectangular, con dos paneles solares a los lados, una antena de comunicaciones y el instrumental auxiliar. Pesaría 3.277 Kg.

 

Dedicado al estudio de las variaciones de brillo en las fuentes cósmicas de rayos-X, estaría equipado con tres instrumentos, dos de los cuales obligarían al vehículo a mantenerse apuntado y estabilizado en tres ejes. Los aparatos serían sensibles a los rayos-X en el rango de los 2 a los 200 keV, y podrían fotografiar y tomar espectros de las fuentes observadas, ya fueran estelares o galácticas.

 

[Img #20522]

 

Los dos primeros instrumentos serían el PCA (Proportional Counter Array) y el HEXTE (High Energy X-ray Timing Experiment), los cuales configurarían un único telescopio. El primero cubriría el rango de 2 a 60 keV, y el segundo el resto hasta los 200 keV. Además, se encontraba a bordo un tercer instrumento llamado ASM (All Sky Monitor) que giraría sobre sí mismo para observar el 70 por ciento del cielo durante cada órbita. Sensible entre los 2 y los 10 keV, serviría para observar fuentes de rayos-X brillantes que tenían una variabilidad a largo plazo. Utilizaría tres cámaras y podría cubrir casi toda la bóveda en apenas 1 hora y media.

 

El XTE utilizaría la red de satélites TDRS para comunicar con la Tierra. Recibiría órdenes para cambiar su objetivo con gran rapidez, en función de las propuestas enviadas por astrónomos de todo el mundo. Los resultados serían transmitidos o almacenados a bordo.

 

[Img #20524]

 

El XTE fue asignado a un cohete Delta 7920-10 y lanzado al espacio el 30 de diciembre de 1995. Fue colocado en una órbita de 585 por 565 Km, inclinada 22,99 grados. Se esperaba de él que funcionara durante al menos 2 años, pero acabó haciéndolo con gran éxito durante 16. Fue rebautizado como Rossi X-ray Timing Explorer (RXTE) una vez en el espacio, en honor al físico de origen italiano Bruno Benedetto Rossi, muerto en 1993.

 

[Img #20523]

 

Durante ese período, observó numerosos objetos que emitían rayos-X, como agujeros negros, estrellas de neutrones, cuásares, etc. Algunos de sus logros fueron el descubrimiento de un posible agujero negro de masa intermedia, en 2006, y el estudio de los rayos-X procedentes de innumerables estrellas. También confirmó la existencia de ciertos púlsares que sufrían estallidos de este tipo de radiación, y el púlsar de giro más rápido hasta la fecha (60 revoluciones por segundo). Otro importante hallazgo fue que los objetos muy masivos arrastran el espacio al girar, distorsionando la luz que pasa junto a ellos desde el fondo cósmico.

 

El exitoso Rossi fue finalmente desconectado el 3 de enero de 2012, al caer bajo la criba de las prioridades presupuestarias, y se espera que reentre en la atmósfera durante los próximos años.

 

 

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

XTE (RXTE)

30 de diciembre de 1995

13:48:00

Delta 7920-10 (D230)

Cabo Cañaveral LC17A

1995-74A

 

 

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