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Viernes, 4 julio 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (347): Little Joe-II

Little Joe-II

 

Misión experimental; País: EEUU; Nombre nativo: Little Joe-II

 

Tras el éxito de las pruebas del sistema de emergencia en vuelo de la nave Mercury, protagonizadas por el cohete Little Joe-I, el concepto fue recuperado para el programa Apolo. La nave Gemini no llevaría una torre de emergencia, sino asientos eyectables, de modo que no requirió ese tipo de ensayos. En cambio, la Apolo, siendo ésta una cápsula mucho más grande y pesada, obligaría a desarrollar un sistema Little Joe más potente que su predecesor, al que se llamaría, muy adecuadamente, Little Joe-II.

 

La primera propuesta de desarrollo de un vehículo de este tipo se hizo en junio de 1961, cuando los ingenieros del programa Apolo, que querían someter a varias maquetas de la cápsula a diversas pruebas de resistencia y tecnológicas, dijeron que sería buena idea construir un cohete de propergoles sólidos para la tarea, estabilizado sólo mediante aletas. La NASA aceptó la propuesta y el 6 de abril de 1962 se solicitaban propuestas a la industria para su diseño y construcción. Finalmente, el 11 de mayo, la empresa Convair/General Dynamics era elegida para su desarrollo. La agencia y la compañía firmaron el contrato definitivo el 18 de febrero de 1963.

 

Mientras tanto, el Little Joe-II avanzó a buen ritmo, y el primer ejemplar fue llevado a la zona de pruebas de White Sands el 16 de julio de 1963. El 28 de agosto, era lanzado sin carga útil para demostrar su capacidad de vuelo. Sólo transportó una cápsula Apolo simulada, y lo hizo con total éxito.

 

El Little Joe-II era un cohete cilíndrico de 10 metros de altura y 3,9 metros de diámetro, que albergaba varios motores de propergol sólido en su interior, en concreto, 1 motor Algol-1D fabricado por Aerojet, y 6 motores Recruit TE-29 de Thiokol. Era capaz de enviar en ruta balística 12.698 Kg hasta una altitud de 35 kilómetros. Sus pasajeros serían modelos de prueba de la cápsula Apolo, a los que sometería a condiciones de vuelo semejantes a los de un despegue a bordo de un cohete Saturn. Así, podrían ensayarse las propiedades estructurales de la nave, y el buen funcionamiento de la torre de emergencia, durante las fases de máxima presión aerodinámica. La tarea del cohete sería muy similar a la del Little Joe-I, si bien este último usaría una combinación propulsiva distinta y menos potente, dada la masa inferior de la cápsula Mercury. En efecto, el motor Algol del Little Joe-II podía entregar un empuje de 459.034 Newtons, y los 6 Recruits, 891.379 Newtons en total. El empuje completo alcanzaba los 1.350.413 Newtons. Los Little Joe-II pesaron entre 25 y 63 toneladas dependiendo de la carga útil transportada.

 

[Img #20840]

 

La primera misión de prueba (A-001) con una cápsula Apolo Boilerplate (BP-12) despegó el 13 de mayo de 1964, desde White Sands. Se practicó con éxito el aborto transónico durante el ascenso.

 

La segunda misión (A-002) ocurrió el 8 de diciembre del mismo año, con la cápsula BP-23, y de nuevo fue exitosa. En esta ocasión se practicó el aborto durante el Max Q (el momento de máxima presión aerodinámica).

 

En cambio, la tercera misión (A-003) afrontó sus primeros problemas, el 19 de mayo de 1965. El Little Joe-II falló y se desintegró, durante una prueba de aborto a gran altitud. Los objetivos no se cumplieron, pero el principal, la recuperación de la cápsula (BP-22), sí se logró, ya que su torre de emergencia la arrancó de su cohete y la alejó, permitiendo su aterrizaje seguro.

 

[Img #20841]

 

La cuarta y última misión (A-004) sucedió el 20 de enero de 1966, para una prueba de aborto a media altitud. Todo fue bien, y la cápsula BP-23A fue separada en el momento preciso y recuperada sin dificultades.

 

Aquí finalizaron las aportaciones del sistema. La cápsula Apolo seguiría siendo probada durante los siguientes meses, pero a bordo de los cohetes Saturn-IB.

 

 

 

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