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Miércoles, 23 julio 2014
Astronomía

Similitudes llamativas entre la geología de Ganímedes y la de la Tierra

Los procesos que dieron forma a las elevaciones y depresiones en la superficie de la luna helada Ganímedes de Júpiter parecen ser similares a procesos tectónicos vistos en la Tierra. Ésta es la conclusión a la que ha llegado un equipo de especialistas del Instituto de Investigación del Sudoeste (SwRI) en San Antonio de Texas, el Wheaton College en Illinois, el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, y la empresa NuStar Energy LP, con sede en San Antonio de Texas, todas estas entidades en Estados Unidos.

 

Para llegar a esta conclusión, el equipo de Danielle Wyrick, del SwRI, sometió modelos físicos hechos de arcilla a fuerzas de estiramiento que simulan la acción tectónica.

 

Los modelos físicos emulan en el laboratorio a estructuras geológicas, de manera que se pueda estudiar la secuencia de desarrollo de varios fenómenos geológicos a medida que ocurren de forma acelerada. Wyrick y sus colaboradores crearon patrones complejos de desniveles en sus modelos, similares a los patrones característicos de las elevaciones y depresiones vistas en algunas regiones de Ganímedes.

 

[Img #21220]

 

Una imagen de un modelo análogo de sobremesa, a la izquierda, muestra detalles de los sistemas de grietas y desniveles que visualmente coinciden con lo mostrado en una fotografía tomada por la sonda Galileo del terreno escarpado de Ganímedes, a la derecha. (Imagen izquierda: Cortesía del Instituto de Investigación del Sudoeste; Imagen derecha: Cortesía del NASA/JPL SSI)

 

Ganímedes es también el satélite más grande del sistema solar, y de hecho su diámetro es mayor incluso que el de Mercurio, aunque posee una masa menor que la de ese planeta, mucho más denso. Se cree que Ganímedes posee en su subsuelo un inmenso mar de agua líquida, como Europa, otra luna de Júpiter. En algunos aspectos, la corteza helada de Ganímedes es parecida a la de Titán, un satélite de Saturno. Una diferencia fundamental, sin embargo, es que Ganímedes casi no tiene atmósfera, por lo que, a diferencia de lo que ocurre en Titán, no hay viento o lluvia que erosione su superficie.

 

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