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Lunes, 11 agosto 2014
Astrofísica

Una estrella sobrevive tras explotar en forma de supernova

Una supernova es una explosión estelar colosal que implica la destrucción completa de una estrella como tal. Sin embargo, un equipo de astrónomos ha detectado un sistema estelar donde una explosión supernova inusualmente débil puede haber dejado una fracción superviviente de la estrella, una especie de estrella zombi.

 

La débil supernova, bautizada como SN 2012Z, se produjo en la galaxia NGC 1309, que se halla a 110 millones de años-luz de distancia, y se detectó en el transcurso de las observaciones del proyecto LOSS (Lick Observatory Supernova Search). Por suerte, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea) había observado también NGC 1309 con anterioridad al estallido, lo que permitió al equipo de Saurabh Jha y Curtis McCully, de la Universidad Rutgers en Piscataway, New Jersey, Estados Unidos, la comparación de imágenes del antes y del después.

 

Los investigadores procesaron las imágenes del Hubble de antes de la explosión y se dieron cuenta de la existencia de un objeto peculiar cerca del lugar de la supernova. Después de estudiar los colores del objeto y de compararlo con simulaciones por ordenador, el equipo llegó a la conclusión de que estaba viendo la luz de una estrella que había perdido su envoltura exterior de hidrógeno, conservando solo su núcleo de helio.

 

Una posible explicación para la naturaleza inusual de SN 2012Z es que se produjo un complejo vaivén de materia entre la estrella mayor y la menor de la pareja. La estrella más masiva evolucionó más rápidamente, expandiéndose y lanzando buena parte de su hidrógeno y helio más externos sobre la estrella más pequeña. La estrella de evolución más rápida se convirtió en una enana blanca. La estrella inicialmente más pequeña se hizo más voluminosa, hasta el punto de que acabó acogiendo en el interior de su manto a la enana blanca. Las capas exteriores de esta estrella combinada virtual fueron expulsadas, dejando solo la enana blanca y el núcleo de helio de su compañera. La enana blanca le robó materia a esta última hasta que se hizo inestable y explotó como una mini-supernova, dejando algo que no es ni una estrella de neutrones ni un agujero negro, las dos clases típicas de cadáveres estelares que quedan después de una supernova. El objeto exótico que ha perdurado debe ser más una estrella que otra cosa, pero en un estado que justifica el calificativo de “estrella zombi”.

 

[Img #21597]

 

Los dos recuadros muestran imágenes del antes y el después de  la aparición de la Supernova 2012Z, captadas por el Telescopio Espacial Hubble en la galaxia espiral NGC 1309. La “X” blanca en la parte alta de la imagen principal señala la posición de la supernova en la galaxia. (Imagen: NASA, ESA)

 

El equipo de investigación planea utilizar de nuevo el Hubble en 2015 para observar la zona, dando tiempo a que la luz de la supernova se haga lo bastante débil como para permitir distinguir la presencia de cualquier posible estrella zombi que confirme la hipótesis.

 

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