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Martes, 10 mayo 2011
Medicina

Vinculan la exposición prenatal a un insecticida con una merma cognitiva a los 7 años de edad

El tema tratado en este artículo es delicado, dado que aborda la seguridad de una sustancia sometida a distintas limitaciones legales dependiendo del país.

Un equipo de investigación del Centro de Salud Medioambiental Infantil, de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York, ha presentado evidencias de una relación entre la exposición prenatal al insecticida clorpirifós y déficits en el coeficiente intelectual y la memoria de trabajo a la edad de 7 años. Éste es el primer estudio que evalúa la neurotoxicidad que la exposición prenatal al clorpirifós ejerce en el desarrollo cognitivo en la edad aproximada del inicio de la escolarización del niño o niña.

La memoria de trabajo es una capacidad intelectual que funciona como una especie de libreta de notas mental. Mayormente, sirve de almacén temporal de acceso rápido en el que alojar la información relevante para la tarea del momento.

En Estados Unidos, la Agencia de Protección Medioambiental (EPA) prohibió en 2001 el uso del clorpirifós en ciertos recintos cerrados como por ejemplo viviendas. Pero, hasta entonces, este pesticida organofosforado fue uno de los insecticidas más utilizados en zonas residenciales.

En una muestra de 265 niños de la ciudad de Nueva York, nacidos antes de la prohibición, el equipo de investigación ha encontrado evidencias de que los incrementos de la cantidad de clorpirifós en la sangre del cordón umbilical estaban asociados a disminuciones de eficiencia en un test de funcionamiento cognitivo a la edad de 7 años.

Específicamente, una mayor exposición prenatal al clorpirifós estaba asociada a puntuaciones más bajas en dos de las Escalas Wechsler de Inteligencia Infantil (WISC-IV). En promedio, por cada incremento de una desviación estándar en la exposición al clorpirifós, se registraba en la escala entera del Coeficiente Intelectual una reducción del 1,4 por ciento (0,94 a 1,8 puntos), y la memoria de trabajo se reducía en un 2,8 por ciento (1,6 a 3,7 puntos). Esto significa que los niños en el más alto de los cuatro niveles de exposición obtenían, en promedio, una puntuación un 5,5 por ciento (ó 5,3 puntos) más baja en el test de memoria de trabajo, y un 2,7 por ciento (ó 2,7 puntos) más baja en la escala entera del Coeficiente Intelectual, en comparación con los niños que experimentaron el más bajo de los cuatro niveles de exposición.

En los datos, se aprecia además que las puntuaciones de los tests comienzan a descender en los niveles más bajos de exposición; y conforme estos aumentan, las puntuaciones siguen descendiendo paulatinamente. Esto sugiere que no hay un umbral crítico de exposición al clorpirifós por debajo del cual dicha exposición sea inocua.

Tiempo atrás, el equipo de investigación ya informó de que, antes de la prohibición de usar clorpirifós en recintos cerrados residenciales, éste fue detectado en el 100 por cien de las muestras del aire de interiores y de las muestras personales, así como en un 70 por ciento en el caso de la sangre de cordón umbilical de bebés. Los investigadores también alertaron de que la cantidad de clorpirifós en la sangre de bebés estaba asociada con problemas de neurodesarrollo a los tres años de edad.

Lo descubierto ahora sugiere que la relación entre la exposición prenatal al clorpirifós y los déficits de neurodesarrollo en los niños y niñas analizados persiste hasta por lo menos los siete años de edad, y probablemente tiene consecuencias a más largo plazo.

Un efecto obvio del déficit cognitivo descrito es un menor rendimiento escolar, tal como subraya la Dra. Virginia Rauh, coautora del nuevo estudio y subdirectora del Centro de Salud Medioambiental Infantil de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York. Los problemas en la memoria de trabajo pueden interferir en la comprensión lectora, el aprendizaje y, en definitiva, el rendimiento escolar, incluso si la inteligencia general está en el nivel que se considera normal.

[Img #2343]Tal como señala la Dra. Robin Whyatt, del equipo de investigación, desde que entró en vigor la prohibición sobre el clorpirifós hecha por la Agencia estadounidense de Protección Medioambiental, la exposición de la gente a ese pesticida ha disminuido de manera clara y medible en Estados Unidos.

Los científicos del Centro de Salud Medioambiental Infantil de la Universidad de Columbia han comprobado que los niveles de clorpirifós en muestras del conjunto estudiado de personas y viviendas son ahora 3 veces menores, en tanto que los niveles en la sangre son 5 veces menores.

Sin embargo, el uso agrícola del clorpirifós todavía está permitido en Estados Unidos, tal como advierte la Dra. Whyatt. "Es de importancia vital continuar vigilando los niveles de exposición en sectores potencialmente vulnerables de la población, sobre todo en mujeres embarazadas que residen en comunidades agrícolas, ya que sus bebés pueden seguir estando en peligro", indica la investigadora.

Más información (en inglés) en esta página de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York.


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