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Viernes, 5 septiembre 2014
Astronomía

Paso de un minúsculo asteroide a unos 40.000 kilómetros de la Tierra

Un pequeño asteroide, catalogado como 2014 RC, pasará muy cerca de la Tierra, aunque sin peligro, el domingo 7 de septiembre de 2014. Cuando se produzca la máxima aproximación, lo que, según los cálculos actuales realizados por expertos de la NASA, ocurrirá hacia las 2:18 p.m. EDT (11:18 a.m. PDT / 18:18 UTC), el asteroide estará aproximadamente sobre Nueva Zelanda.

 

A partir del brillo de la luz que refleja, los astrónomos estiman que el asteroide tiene unos 20 metros (60 pies) de diámetro. El peligro potencial de objetos cósmicos como este en un hipotético impacto contra la Tierra no viene marcado solo por el tamaño y peso del proyectil, sino también por su velocidad, múltiples veces mayor que la de la bala de un rifle.

 

El asteroide 2014 RC fue descubierto inicialmente durante la noche del 31 de agosto por la red de observación astronómica Catalina Sky Survey, dependiente de la Universidad de Arizona en la ciudad estadounidense de Tucson, y respaldada por la NASA. Se le detectó de forma independiente la noche siguiente mediante el telescopio Pan-STARRS-1, situado en la cima del Monte Haleakala, en Maui, Hawái. Ambos equipos informaron de sus observaciones al Centro de Cuerpos Menores en Cambridge, Massachusetts, Estados Unidos. Observaciones adicionales posteriores por el Catalina Sky Survey y el telescopio de 2,2 metros (88 pulgadas) de la Universidad de Hawái, en el Mauna Kea, confirmaron la órbita de 2014 RC.

 

En el momento de máximo acercamiento, el 2014 RC estará a aproximadamente unos 40.000 kilómetros (25.000 millas) de la Tierra, por lo que rozará el anillo geoestacionario de satélites de comunicaciones y meteorológicos.

 

[Img #22090]

 

Este gráfico ilustra el paso del asteroide 2014 RC junto a la Tierra el 7 de septiembre de 2014. La distancia mínima equivale a una décima parte de la que separa a la Tierra de la Luna. (Ilustración: NASA / JPL-Caltech)

 

Aunque el objeto celeste no parece que vaya a suponer ningún peligro para la Tierra o los satélites artificiales en órbitas altas, su cercanía sí será importante, ya que representa una oportunidad única para los investigadores de observar y aprender más sobre los asteroides. La magnitud aparente del asteroide en su momento de máxima cercanía será de alrededor de 11,5, lo que lo convierte en inobservable a ojo desnudo. Sin embargo, los astrónomos aficionados con pequeños telescopios podrían vislumbrar la aparición y el movimiento rápido de este asteroide, catalogado como un NEO. Los objetos cósmicos capaces de aproximarse bastante a la Tierra, comúnmente mencionados como NEOs por sus siglas en inglés, son cuerpos de naturaleza asteroidal o cometaria que se acercan a menos de 45 millones de kilómetros del trazado orbital de la Tierra alrededor del Sol.

 

A pesar de que 2014 RC no impactará contra la Tierra, su órbita lo llevará de vuelta a nuestro vecindario en el futuro. Se efectuará un seguimiento atento de los movimientos futuros del asteroide, pero los cálculos indican por ahora que ninguna de sus futuras visitas entrañará riesgo para la Tierra.

 

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