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Miércoles, 17 septiembre 2014
Zoología

Aclaran la relación evolutiva de dos especies actuales de foca monje con otra extinta décadas atrás

La recientemente extinguida foca monje caribeña (Monachus tropicalis) fue una de las tres especies de foca monje en el mundo. Su relación con las focas monje mediterránea y hawaiana, ambas aún existentes pero en peligro de extinción, nunca ha sido comprendida por completo. A través de análisis de ADN y de comparaciones entre cráneos, sin embargo, unos científicos han clarificado ahora el lugar ocupado por la especie del Caribe en el árbol genealógico evolutivo de las focas, y han creado un género completamente nuevo.

 

Desde la primera constancia documental de la foca monje caribeña, la del avistamiento hecho por Cristóbal Colón en 1494, la presencia de esta foca monje fue documentada científicamente en diversos lugares del Caribe, como por ejemplo Matanzas, en Cuba, y su población se estimó en cientos de miles de individuos. Sin embargo, la caza indiscriminada en el siglo XIX causó un rápido declive en su número. El último avistamiento seguro de una foca monje caribeña se hizo en 1952, y el hecho de no haber visto a ninguna más desde entonces apunta a que ya está extinta.

 

Para encontrar respuestas sobre la posición exacta que la foca monje caribeña ocupa en el árbol genealógico evolutivo, los científicos acudieron a ADN extraído de pieles de focas monje de un siglo de antigüedad, en las colecciones del Instituto Smithsoniano en Estados Unidos. Para las comparativas de ADN, los expertos de esta institución trabajaron con científicos del Instituto Leibniz de Investigación Zoológica y de la Vida Salvaje en Alemania, y de la Universidad de Fordham en Nueva York. Sus análisis indican que la especie caribeña estaba más emparentada con la hawaiana que con la mediterránea. También mostraron que la caribeñas y la hawaiana se bifurcaron en esas dos especies distintas desde una común hace entre 3 y 4 millones de años, la misma época en la que el istmo de Panamá cerró la conexión entre los océanos Atlántico y Pacífico, lo cual debió separar de forma natural a las dos poblaciones que luego evolucionaron de manera independiente hacia las respectivas especies.

 

[Img #22317]

 

Los análisis realizados por el equipo de Kristofer Helgen, del Museo Nacional de Historia Natural adscrito al Instituto Smithsoniano, han determinado que las diferencias moleculares y morfológicas entre la especie mediterránea y las dos especies de América (caribeña y hawaiana) son profundas. Esto ha llevado a clasificar a las focas monje caribeña y hawaiana en un nuevo género, Neomonachus. Este descubrimiento notable supone la primera vez en 140 años que se reconoce un nuevo género entre los pinnípedos (focas, leones marinos y morsas).

 

Las focas monje, como grupo, son inusuales entre las focas en cuanto a que están adaptadas para la vida en aguas cálidas. Con la especie caribeña ahora extinta, la foca monje hawaiana es la última especie superviviente del género Neomonachus, dado que la especie mediterránea se halla catalogada en su propio género, Monachus. Una y otra ya aparecen en la lista de especies en peligro crítico de extinción mantenida por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Quedando 1.200 focas monje hawaianas y menos de 600 mediterráneas, estos animales tienen ahora el triste privilegio de figurar entre los mamíferos más escasos de la Tierra.

 

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