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Martes, 30 septiembre 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (362): OV4

OV4

 

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Orbiting Vehicle Four

 

En septiembre de 1964, el Avionics Laboratory de la USAF encargó a la empresa Raytheon la construcción de dos parejas de satélites que se emplearían para estudiar la propagación de las ondas de radio a través de la ionosfera terrestre. Más en concreto, se trataba de averiguar si las ondas electromagnéticas también se comportaban como las acústicas en las llamadas “galerías de susurros”. Estas últimas, existentes en algunos edificios, permiten susurrar sonidos en un extremo y oírlos perfectamente en otro, gracias a las particulares características arquitectónicas, cuando la lejanía entre un punto y otro debería impedirlo. La USAF quería saber si un satélite podía comunicarse con otro a gran distancia, aprovechando el plasma de la ionosfera, incluso sin que ambos estuvieran a la vista entre sí.

 

Las dos parejas de satélites estarían pues formadas por un vehículo transmisor y otro receptor. Eran cilíndricos, con unos 43 cm de diámetro, y estaban tocados con una semiesfera de la que salían varias antenas. La longitud total era 90 cm. En uno se instalaría un transmisor de tres frecuencias (20, 34 y 46 MHz), así como un pequeño motor para alejarse de su compañero, y en el otro un simple receptor y un emisor de telemetría para enviar los resultados a la Tierra. Una vez en el espacio, a una altitud de unos 300 Km, los experimentos intentarían usar la capa F de la ionosfera como guía de ondas para las transmisiones. Los satélites se moverían en sus propias órbitas, desplazándose tras la curvatura de la Tierra. Carentes de paneles solares, transportarían baterías para una misión de unos 50 días.

 

La primera misión se llamaría OV4-1. Sus componentes se llamarían OV-4T (Transmisor) y OV-4R (Receptor). El primero pesó 109 Kg y el segundo 136 Kg. Para ahorrar costes, los satélites viajarían en un vuelo militar, como cargas secundarias. Lo hicieron durante una misión ideada para conseguir experiencia en la recuperación de las cápsulas Gemini que debían usarse en el programa de la estación espacial MOL. Debido a que ésta despegaría con la estación situada tras ella, tuvo que practicarse un agujero con una escotilla en su escudo térmico, que permitiera a los astronautas entrar en el complejo orbital. Los ingenieros necesitaban saber si esa solución debilitaba o no el escudo, así que prepararon un vuelo durante el cual se colocaría a la vieja Gemini-2 ya utilizada, modificada con el nuevo escudo, en una ruta suborbital. Además, se aprovecharía el viaje para comprobar la estabilidad y la aerodinámica de la configuración MOL, que consistía en un largo cilindro unido a la Gemini-B.

 

No se había construido aún ninguna MOL, así que se emplearía un simulador, consistente en un tanque de oxidante perteneciente a un misil Titan-I, que tenía las dimensiones apropiadas. El tanque fue unido a la etapa Transtage, y sobre él se colocó la Gemini-B. Si bien ésta sería desprendida durante el ascenso, el resto del vehículo sí alcanzaría el espacio. Beneficiándose de esa oportunidad, el tanque fue equipado con varios experimentos científicos y tecnológicos, en el marco del proyecto Manifold. Pesaban 680 Kg y consistían en dos detectores de micrometeoritos, una baliza ORBIS-Low con una antena de 10,7 metros, una célula de combustible, un experimento de crecimiento de células en el espacio, un sistema de control térmico experimental, otro de vigilancia del combustible mediante técnicas acústicas y un sistema de control de orientación simulado.

 

[Img #22585]

 

Debido a la carga científica, el vehículo, construido por Martin Marietta, fue llamado OV4-3, aunque no tenía relación con el programa del Avionics Laboratory. El OV4-3 tenía 3,05 metros de diámetro y 11,7 metros de largo, longitud que se prolongaba hasta los 17,5 metros si se contabilizaba la etapa Transtage y el adaptador de la cápsula Gemini-B. En el exterior del satélite se colocaron 18 reflectores para seguimiento láser, y marcas para seguimiento óptico desde tierra.

 

Montado en un cohete Titan-IIIC, el conjunto despegó el 3 de noviembre de 1966, desde Cabo Cañaveral. El vector incluyó también al satélite OV1-6S. Durante el ascenso se soltó a la Gemini, y después se prosiguió con la misión hasta alcanzar la velocidad orbital. El OV4-3, de 9.680 Kg de peso, quedó situado en una órbita de 305 por 298 Km, inclinada 32,8 grados. Sus instrumentos funcionaron durante 33 de los 75 días previstos, y acabó reentrando el 9 de enero de 1967. En cuanto a los subsatélites, fueron liberados en órbitas semejantes. El OV4-1R se quedó en los 298 por 291 Km, y el OV4-1T en los 321 por 294 Km, después de usar su pequeño motor para alejarse de su compañero. Inicialmente, el OV4-1T no funcionó, pero el problema se resolvió solo transcurridos dos días y pudieron iniciarse los experimentos de recepción de señales de radio. El 1T envió al 1R, en varias ocasiones, tanto las señales de su emisor, como las captadas del ruido cósmico. Durante los experimentos, fue posible asimismo estudiar la densidad atmosférica y la electrónica en la ionosfera. El OV4-1T reentró el 11 de enero de 1967, y OV4-1R el día 5 del mismo mes.

 

La USAF tenía previsto lanzar nuevas misiones relacionadas con el programa MOL, y se programó incluir en una de ellas la segunda pareja OV4-2. Sin embargo, muy pronto se cancelaría todo lo referente al MOL, y sin cohete lanzador, la misión OV4-2 se quedó en tierra definitivamente.

 

 

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

OV4-3 (MOL) (OPS 0855)

3 de noviembre de 1966

13:50:42

Titan-IIIC (3C-9)

Cabo Cañaveral LC40

1966-99A

OV4-1R

3 de noviembre de 1966

13:50:42

Titan-IIIC (3C-9)

Cabo Cañaveral LC40

1966-99B

OV4-1T

3 de noviembre de 1966

13:50:42

Titan-IIIC (3C-9)

Cabo Cañaveral LC40

1966-99D

 

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