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Miércoles, 1 octubre 2014
Astronomía

Detectan cambios en la misteriosa estructura costera de una luna de Saturno

La sonda Cassini de la NASA está vigilando la evolución de una estructura misteriosa en el litoral de un mar de hidrocarburos situado en Titán, una luna del planeta Saturno. La estructura cubre un área de unos 260 kilómetros cuadrados (unas 100 millas cuadradas) en el Mar de Ligeia, uno de los mayores mares en Titán. La comparación entre imágenes del mismo sitio tomadas mediante radar en épocas diferentes permite ver que la estructura está cambiando.

 

Cuando la estructura misteriosa, que en las imágenes de radar aparece brillante sobre el fondo oscuro del mar líquido, fue detectada por primera vez, los científicos revisaron imágenes antiguas del mismo punto, comprobando que en ellas no aparecía señal alguna de objetos brillantes. El equipo de la misión se llevó otra sorpresa al descubrir que la estructura había desaparecido cuando volvieron a mirar, pasados varios meses. Esto llevó a algunos de los miembros del equipo a sugerir que podía tratarse de un rasgo transitorio. Pero durante el sobrevuelo de la Cassini del 21 de agosto de 2014, la estructura era de nuevo visible, y su apariencia había cambiado durante los meses transcurridos desde la vez anterior que fue vista.

 

Los científicos en el equipo del radar confían en que la estructura no es una simple distorsión introducida por un fallo del instrumental, lo cual habría sido una de las explicaciones más sencillas. Tampoco ven pruebas de que su apariencia resulte de la evaporación en el mar, dado que la línea de costa general del Mar de Ligeia no ha cambiado de forma perceptible.

 

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Estas tres imágenes, captadas por la Cassini, muestran la apariencia y evolución de la misteriosa estructura en el Mar de Ligeia, uno de los mares de hidrocarburos más grandes en Titán, luna de Saturno. (Foto: NASA/JPL-Caltech/ASI/Cornell)

 

El equipo ha sugerido que la estructura podría tratarse de olas de superficie, burbujas ascendentes, sólidos flotantes, sólidos suspendidos justo por debajo de la superficie, o quizás algo más exótico.

 

Los investigadores sospechan que la apariencia de esta estructura podría estar relacionada con el cambio de estaciones en Titán, ya que se aproxima el verano en el hemisferio norte del satélite.

 

La misión Cassini-Huygens es fruto de la cooperación entre la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana.

 

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