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Jueves, 11 diciembre 2014
Paleontología

Revelaciones sobre la historia evolutiva de los mamíferos gracias a un cráneo fósil de la era de los dinosaurios

El sorprendente descubrimiento de un cráneo fosilizado de una criatura con una antigüedad de entre 66 y 70 millones de años, con cierto parecido a la marmota de América, encontrado en Madagascar, ha llevado a nuevos análisis del estilo de vida del que se considera que fue el mamífero más grande conocido de su tiempo.

 

El cráneo de este animal, llamado Vintana sertichi, fue hallado en una formación geológica depositada en un periodo de gran diversidad de dinosaurios. El cráneo tiene casi 125 milímetros mm (5 pulgadas) de largo, el doble del tamaño del de otros mamíferos de Gondwana, el supercontinente del Hemisferio Sur, durante la Era de los Dinosaurios.

 

El equipo del paleontólogo David Krause, de la Universidad de Stony Brook en Nueva York, y la bióloga Elizabeth Dumont, experta en estructura de mandíbulas y mecánica de la mordedura, de la Universidad de Massachusetts en Amherst, ambas instituciones en Estados Unidos, estima para el animal una masa corporal de unos 9 kilogramos (20 libras).

 

El bien preservado cráneo está posibilitando la obtención de una gran variedad de informaciones sobre los hábitos de vida y las relaciones de los mamíferos primitivos del Cretáceo Tardío.

 

La reconstrucción digital del cráneo a partir de escaneos del fósil mediante tomografía computerizada ha permitido analizar a fondo la mecánica de la masticación y estimar la capacidad del animal de comer diferentes tipos de alimentos.

 

Los enormes músculos de masticación del Vintana sertichi producían probablemente fuerzas de mordedura más elevadas que las de los roedores vivos de tamaño corporal parecido. Los autores del estudio creen que consumía una dieta de raíces, semillas y frutos secos.

 

[Img #24041]

 

Esta imagen es el resultado de un análisis mediante el método de los elementos finitos. El resultado muestra cómo la tensión estructural se distribuye a través del cráneo con ocasión de la mordedura hecha con un incisivo estando la boca muy abierta. (Imagen: Universidad de Massachusetts en Amherst)

 

El Vintana sertichi pertenece a un grupo de mamíferos primitivos, el clado Gondwanatheria, hasta ahora conocido solo a partir de dientes aislados y unos pocos fragmentos de mandíbula. El bien conservado cráneo nos proporciona el primer conocimiento claro de los hábitos de vida y de las relaciones evolutivas de los gondwanaterios.

 

El descubrimiento y el análisis del cráneo indican que son incorrectas las ideas que muchos biólogos evolutivos tenían hasta ahora sobre el árbol genealógico evolutivo de los mamíferos. Lo descubierto reconfigura algunas de las ramas principales de dicho árbol, agrupando a los gondwanaterios con otros que habían sido difíciles de colocar.

 

El fósil es solo el tercer cráneo mamífero que se ha recuperado del Cretáceo en el Hemisferio Sur.

 

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