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Jueves, 18 diciembre 2014
Climatología

Groenlandia podría perder hielo mucho más deprisa de lo estimado por un efecto de sus lagos pasado por alto

Las predicciones sobre la pérdida de hielo en Groenlandia y su influencia en el aumento del nivel del mar pueden haber ofrecido valores mucho más pequeños que los reales, según los resultados de una nueva investigación. El “actor oculto” que marca la diferencia entre lo inicialmente calculado y los valores revisados es la migración de lagos supraglaciales.

 

En el estudio, se ha llevado a cabo una simulación digital pionera sobre la distribución futura de los lagos que se forman encima de la superficie de la capa de hielo a partir de nieve y hielo fundidos, los llamados lagos supraglaciales.

 

Con anterioridad, el papel de los lagos supraglaciales en la pérdida de hielo en Groenlandia se suponía que era pequeño, pero el equipo de la investigadora Amber Leeson, de la Universidad de Leeds en el Reino Unido, ha mostrado que migrarán más hacia el interior a lo largo del próximo medio siglo, probablemente alterando la capa de hielo de manera drástica.

 

Los lagos supraglaciales pueden incrementar la velocidad a la que la capa de hielo se funde y fluye, y el nuevo estudio muestra que hacia el 2060 se habrá duplicado el área de Groenlandia que estos cubren.

 

Los lagos supraglaciales son más oscuros que el hielo, así que absorben más calor del Sol, lo que lleva a un deshielo mayor. Cuando los lagos alcanzan un tamaño crítico, su agua se escurre a través de las fracturas del hielo, un proceso que le permite al agua alcanzar la base de la capa de hielo, lo que a su vez hace que la masa de hielo se deslice más rápidamente hacia el mar. Estos cambios pueden también desencadenar un deshielo adicional.

 

[Img #24175]

 

Hasta ahora, los lagos supraglaciales se habían formado en elevaciones bajas alrededor de la línea de costa de Groenlandia, en una banda que tiene aproximadamente 100 kilómetros de ancho. En elevaciones más altas, el clima actual es demasiado frío para que se formen lagos.

 

Sin embargo, desde los años 70, la banda en la que se pueden formar los lagos supraglaciales en Groenlandia se ha expandido unos 56 kilómetros hacia el interior. A partir de los resultados del nuevo estudio, los investigadores predicen que, a medida que aumenten las temperaturas en el Ártico, los lagos supraglaciales se extenderán mucho más hacia el interior (hasta 110 kilómetros para 2060), duplicando el área de Groenlandia que cubren en la actualidad.

 

La posición de estos nuevos lagos es importante; estarán lo bastante lejos de la costa como para que el agua que se escape de ellos no se escurra hacia el mar de forma tan efectiva como lo hace hoy en día desde los lagos que se hallan cerca del litoral y conectados a una red de canales naturales de desagüe. En cambio, el agua que se escurra de los lagos situados más lejos de la costa podría lubricar por debajo el hielo de manera más eficaz, causando que enormes bloques de hielo se desplacen más deprisa hacia el litoral, por efecto de la topografía, hasta llegar al mar.

 

Se estimaba que la pérdida de hielo de Groenlandia contribuyera en 22 centímetros a la elevación del nivel del mar hacia 2100. Sin embargo, los modelos usados para hacer esta proyección no tuvieron en cuenta los cambios en la distribución de los lagos supraglaciales, que, a juzgar por los resultados del nuevo estudio, serán considerables. Por tanto, ese aumento del nivel del mar se podría alcanzar antes.

 

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