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Lunes, 29 diciembre 2014
Ingeniería

Un proceso innovador para imprimir circuitos flexibles

Unos científicos han ideado y probado con éxito un nuevo proceso que permite imprimir circuitos electrónicos complejos usando una impresora común de las empleadas para estampar dibujos en camisetas.

 

Gracias a la técnica desarrollada por el equipo de Joseph Chang, de la Universidad Tecnológica Nanyang (NTU) en Singapur, los circuitos electrónicos se pueden imprimir en capas depositadas sobre materiales flexibles cotidianos, tales como plástico, papel de aluminio e incluso papel propiamente dicho.

 

Resistores, transistores y condensadores, los componentes esenciales de un circuito electrónico complejo, son imprimidos utilizando materiales orgánicos no tóxicos, como nanopartículas de plata, carbono y plástico.

 

Esta innovadora técnica de impresión hace posible la producción en masa de circuitos electrónicos tan baratos que pueden servir para dispositivos de usar y tirar.

 

Esto significa que podremos disponer de electrónica en productos donde jamás esperaríamos hallarla, como por ejemplo un envase Tetra Brik que nos diga si verdaderamente la leche que contiene ha caducado o no, gracias a evaluar en tiempo real el estado química de la misma, algo mucho más directo y fiable que la fecha predicha en la fábrica, que casi siempre, por motivos de seguridad, tiende a ser excesivamente restrictiva. Por supuesto, consumir leche caducada, sin mediar algún análisis químico que certifique su buen estado, no es aconsejable. Un envase “inteligente”, sin un sobrecoste significativo por ser tan barata su electrónica, solucionaría este dilema entre desperdiciar comida o arriesgar la salud.

 

Otra aplicación podría ser un vendaje que nos avise cuando sea el momento de cambiarlo. Y también, parches inteligentes que puedan vigilar constantes vitales como nuestro ritmo cardiaco.

 

La idea, tal como matizan los creadores de la técnica, no es competir con procesadores avanzados como los que se encuentran en los teléfonos inteligentes y los aparatos electrónicos, sino complementarlos con circuitos impresos baratos que cuesten unos centavos en vez de unos dólares, haciendo realidad la electrónica de usar y tirar.

 

[Img #24330]

 

Los tipos de circuitos complejos que el equipo ha imprimido con éxito en las pruebas iniciales incluyen a un conversor digital-analógico de 4 bits (un componente usado habitualmente en la conversión de señales digitales en eléctricas para generar sonido en altavoces y auriculares); y chips de identificación por radiofrecuencias (RFID, por sus siglas en inglés), empleados a menudo para monitorizar bienes en grandes almacenes.

 

La diferencia clave entre la técnica del equipo de Chang y los otros tipos de impresión de circuitos es que es muy respetuosa con el medio ambiente. Con la nueva técnica, los circuitos se imprimen en su totalidad sin utilizar sustancias tóxicas, corrosivas u oxidantes.

 

El innovador proceso permite imprimir bajo demanda en unos minutos. También es adaptable para trabajar con tamaños mayores y en diversos materiales, de modo que es posible imprimir grandes circuitos sobre muchos tipos de soportes. Una de sus mayores ventajas, como hemos dicho, es su bajo coste, fruto de que la tecnología de impresión que utiliza ha estado disponible desde hace décadas con su consiguiente optimización y abaratamiento.

 

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