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Martes, 30 diciembre 2014
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (370): Armstrong, Neil Alden

Armstrong, Neil Alden

 

Astronauta; País: EEUU; Nombre nativo: Neil A. Armstrong

 

El fallecimiento de Neil Armstrong, el 25 de agosto de 2012, significó la desaparición de uno de los últimos iconos de la era pionera de la astronáutica. El más famoso de los astronautas, junto a Yuri Gagarin, siempre será recordado por ser el primer hombre que pisó la Luna, y una persona que, en su modestia, prefirió mantenerse alejado de los focos de la fama y de las entrevistas, dedicándose a la enseñanza y a la actividad empresarial desde que abandonó la NASA.

 

Nacido el 5 de agosto de 1930, Neil vino a este mundo en la localidad de Wapakoneta, en Ohio, Estados Unidos, en el seno de una familia que, por razones laborales, cambió a menudo de residencia. Su padre, Stephan, trabajaba para el gobierno del estado, y junto a su esposa Viola Louise y sus tres hijos (Neil, June y Dean), viajaba frecuentemente, de modo que llegaron a vivir en una veintena de poblaciones.

 

Hacia los 5 años, Neil empezó a interesarse por los aviones cuando efectuó su primer vuelo, en 1936. En 1944, establecidos ya definitivamente de nuevo en Wapakoneta, fue inscrito en la Blume High School, al tiempo que empezaba a tomar lecciones de pilotaje de pequeños aviones. El día de su cumpleaños, con 16 años, recibía su licencia privada. Mientras tanto, se interesaba cada vez más en serio por el mundo de la aviación, construyendo modelos que hacía volar, e incluso un túnel de viento en el sótano de su casa, donde experimentaba con ellos. Armstrong también perteneció en esta época a los Boy Scouts, con quienes mantendría magníficas relaciones a lo largo de su carrera como astronauta.

 

Al alcanzar los 17 años, se matriculó en la universidad de Purdue, con una beca de la US Navy, por la cual estudiaría durante dos años y después pasaría tres de servicio, completando a continuación la carrera con otros dos años. Así pues, transcurrido ese primer período, el 26 de enero de 1949 se presentaba en la base aérea naval de Pensacola, en Florida, donde pasaría su primer período de entrenamiento, el cual le proporcionaría el 16 de agosto de 1950 sus alas de piloto militar con capacidad para aterrizar en portaaviones. Con 20 años, sería el más joven de su grupo, cuando fue asignado al Fleet Aircraft Service Squadron 7. Allí aprendió a volar en aviones a reacción. Poco después, fue asignado al portaaviones USS Essex, que fue desplazado para el conflicto con Corea.

 

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Durante la guerra de Corea, Armstrong voló en 78 misiones de reconocimiento, asistencia y combate, la primera el 29 de agosto de 1951. Durante ese período, ganó tres medallas y experimentó todo tipo de situaciones, incluyendo una eyección.

 

Concluido su período de servicio, dejó la US Navy el 23 de agosto de 1952 con el grado de Teniente. Regresó entonces a Purdue, donde concluyó su carrera, graduándose en Ingeniería Aeronáutica en 1955. Con el título en la mano, entró a trabajar en el Lewis Flight Propulsion Laboratory, del NACA. Fue durante los primeros meses de su relación con esta institución que conoció a Janet Elizabeth Shearon, con quien se casó rápidamente el 29 de enero de 1956. Con ella tendría tres hijos, Eric, Mark y Karen (que murió muy pequeña).

 

Gracias a su experiencia como piloto, Armstrong fue trasladado a la NACA High Speed Flight Station, en la base aérea de Edwards, donde actuaría como piloto de pruebas. Allí voló en una gran variedad de aviones, incluyendo algunos experimentales, como el X-1B y el X-5, y también en el aeroplano B-29 usado para lanzar algunos de ellos. Su primer vuelo en un avión cohete ocurrió el 15 de agosto de 1957, en un X-1B, alcanzando una altitud de 18 Km.

 

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En 1958, Armstrong estuvo entre los tres elegidos del NACA para el programa X-15. Durante este período, voló en siete ocasiones con este tipo de vehículo, entre noviembre de 1960 y julio de 1962. Durante el sexto alcanzó una altitud de 63 Km, y durante el séptimo una velocidad de Mach 5,74. Demostró sobradamente su sangre fría en alguna de estas peligrosas misiones, ganándose además buena fama por sus conocimientos de ingeniería.

 

Cuando finalizó esta etapa, Armstrong había acumulado más de 3.290 horas de vuelo, 2.500 de las cuales fueron a bordo de aviones a reacción.

 

Gracias en parte a las habilidades mostradas durante el programa X-15, Neil fue seleccionado para el X-20 Dyna Soar de la US Air Force, que debía consistir en un avión espacial experimental, capaz de alcanzar la órbita bajo el impulso de un cohete Titan y regresar intacto a la Tierra. En noviembre de 1960, Armstrong empezó a colaborar en el programa en régimen de consultoría. Más tarde, el 15 de marzo de 1962, su nombre apareció entre los de los siete hombres que deberían participar como astronautas en los vuelos de prueba. Neil ya había sido considerado en 1958 para el programa Man In Space Soonest de la USAF, de modo que contemplaba favorablemente la posibilidad de realizar un viaje espacial. Los viajes de Gagarin y de los compañeros del programa Mercury indicaban lo interesante de tal emprendimiento.

 

Sin embargo, poco después de ser seleccionado por la USAF, pareció evidente que el futuro del programa Dyna Soar pendía de un hilo (fue cancelado en 1963 y reemplazado por la estación MOL), así que Neil decidió apostar sobre seguro y presentarse como candidato para la segunda selección de astronautas de la NASA, la única agencia estadounidense que había llevado a cabo vuelos tripulados al espacio y que ya preparaba el programa Apolo para volar a la Luna. El 17 de septiembre de 1962, Armstrong se convirtió en uno de los dos civiles aceptados en dicho grupo de nueve astronautas, y enviado a Houston para su entrenamiento.

 

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Tras un intenso período de adiestramiento, Armstrong fue elegido como comandante de reserva para la misión Gemini GT-5. Concluido su apoyo a este vuelo, participaría ya en su primera misión espacial. El 20 de septiembre de 1965 era anunciado como comandante piloto de la Gemini GT-8, nave en la que le acompañaría el piloto David Scott.

 

Los dos astronautas fueron lanzados el 16 de marzo de 1966, a bordo de un cohete Titan-II, con el objetivo efectuar un encuentro y acoplamiento con una etapa Agena (GATV) y un paseo espacial, que debería llevar a cabo Scott. Sin embargo, la misión experimentó graves problemas. Tras el acoplamiento (el primero de la historia del programa estadounidense), la tripulación notó que el conjunto empezaba a girar sobre sí mismo de forma peligrosa. Los esfuerzos por controlarlo tuvieron éxito al principio, pero después empeoraron, y tuvieron que desacoplar su vehículo. La maniobra, no obstante, no hizo sino incrementar el índice de giro, ya que el problema se hallaba en la propia Gemini, un pequeño motor de maniobra que había quedado encendido. A punto del desastre debido al ritmo demasiado rápido, que amenazaba con desintegrar la nave, Armstrong consiguió desactivar el sistema de control orbital y activar el de la reentrada, con el que compensó la rotación y consiguió estabilizar el vehículo. El control de tierra ordenó entonces su regreso inmediato a la Tierra, según las reglas de vuelo. Su misión, que concluyó con un amerizaje normal, había durado unas decepcionantes 10 horas y 41 minutos. La gestión del fracaso, sin embargo, llevó a Armstrong a ser considerado como uno de los astronautas con mejor preparación para responder a un problema inesperado en el espacio.

 

Antes de que concluyese el programa Gemini, Neil fue asignado como Comandante de reserva para la Gemini GT-11. Más tarde, participó junto con otras personalidades del programa espacial estadounidense en una gira por Latinoamérica. A su retorno, fue integrado por fin en el programa Apolo. El 20 de noviembre de 1967, varios meses después de la tragedia del Apolo-1, fue asignado como tripulante del tercer vuelo tripulado. Después de algunos retrasos, su tripulación, asignada inicialmente para el Apolo-9, fue nombrada como reserva para el Apolo-8, que viajaría a la Luna. Armstrong se vio pues como comandante de la misión que debía convertirse en la primera que intentara alunizar, el Apolo-11. Sus compañeros serían Aldrin y Collins, ambos veteranos del Gemini.

 

Con tal objetivo, los tres hombres entraron en un profundo período de entrenamiento, que incluyó, para Armstrong, pruebas de aterrizaje con un vehículo llamado LLTV. Durante una de dichas pruebas, el 6 de mayo de 1968, Neil perdió el control del extraño vehículo y éste se estrelló, segundos después de que pudiera saltar en paracaídas.

 

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El 23 de diciembre, era oficialmente nombrado para el Apolo-11. En conversaciones posteriores, sería también señalado como la persona que descendería en primer lugar a la superficie lunar.

 

El Apolo-11 fue lanzado el 16 de julio de 1969, gracias a un cohete Saturno-V. El día 20, Armstrong y Aldrin se posaban en nuestro satélite, en uno de los momentos álgidos de la historia de la Humanidad. La maniobra no estuvo exenta de drama, pero concluyó con éxito. Neil salió poco después y pronunció sus famosas e improvisadas palabras: “Este es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto adelante para la Humanidad”. Dos horas y media después, los dos astronautas regresaban a su módulo lunar Eagle para descansar. Al día siguiente, regresaron para un encuentro orbital con su compañero Collins, y finalmente, los tres volvieron a la Tierra en el Columbia.

 

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Fueron recogidos por el USS Hornet, en el Pacífico, y puestos en cuarentena durante 18 días para evitar cualquier posible contaminación biológica selenita. Desde el momento en que fueron liberados, pasarían muchas semanas de gira por todo el país, acudiendo a recepciones y celebraciones diversas. Posteriormente, tanto Neil como sus compañeros visitarían numerosos países, incluida la URSS. La enorme fama conseguida durante la misión lunar no fue, sin embargo, del agrado de Armstrong. Para empezar, decidió no volver a volar al espacio, de modo que la NASA le asignó a la Office of Advanced Research and Technology, en un puesto directivo con relativa poca visibilidad ante la prensa. Finalmente, decidió abandonar la agencia en agosto de 1971. En 1970 había recibido otra graduación de ingeniería aeronáutica por la universidad de Southern California, y con posterioridad recibió varios doctorados honoríficos de manos de diferentes universidades.

 

Ello sería suficiente para entrar como profesor de ingeniería espacial en la pequeña universidad de Cincinnati, donde permanecería durante varios años. Por fin, en 1979, entró como directivo en la empresa Cardwell International, hasta 1982, cuando hizo lo propio en Computing Technologies for Aviation. También trabajó para otras compañías, en menor medida, e incluso participó en comisiones de investigación de accidentes espaciales, como los del Apolo-13 y el transbordador Challenger.

 

Celoso de su vida privada, Armstrong se negó sistemáticamente a ser entrevistado durante años, si bien participó en algunos documentales y en las celebraciones de los aniversarios de su misión Apolo-11, junto a sus compañeros. Realizó asimismo algunas conferencias.

 

Ya retirado, se dedicó a su familia y a la granja de la que era propietario. Su padre falleció en febrero de 1990, y su madre en mayo del mismo año. En febrero de 1991, Armstrong tuvo un primer ataque cardíaco que superó sin demasiados problemas.

 

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Neil se divorció de su mujer Janet en 1994, para casarse con Carol Held Knight ese año. Alejándose aún más de la atención pública, decidió no volver a firmar autógrafos. Armstrong era, ante todo, una persona humilde que amaba su trabajo, pero que no quería reconocimientos por lo que había hecho. Le llamaban “héroe”, cuando él no creía serlo.

 

Con 82 años, tuvo que ser operado del corazón el 7 de agosto de 2012, para realizar un bypass. Posteriores problemas le causaron la muerte, el día 25. En cuanto ésta fue conocida, fueron innumerables las muestras de aprecio y las manifestaciones de amigos y compañeros de todo el mundo. Sus cenizas fueron lanzadas al océano Atlántico el 24 de septiembre, desde el USS Philippine Sea.

 

El tímido astronauta, rubio y de ojos azules, era amante de la música, de la pesca, de la lectura, de la natación, del tenis y del golf. Recibió muchas condecoraciones, incluyendo la Medalla de Honor Espacial del Congreso. Los astrónomos le honraron dándole su nombre a un cráter lunar de 50 Km de diámetro, y a un asteroide.

 

Sigue siendo el astronauta más famoso del mundo.

 

 

 

Nombre

Misión

Lanzamiento

Tiempo

Neil Armstrong

Gemini GT-8

20 de febrero de 1962

10 horas, 41 minutos y 26 segundos

 

Apolo-11

16 de julio de 1969

8 días, 3 horas, 18 minutos y 35 segundos

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