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Martes, 3 febrero 2015
Entomología

Canibalismo en larvas de hormiga

Para el observador ocasional, las colonias de insectos sociales como las abejas y las hormigas parecen ser sociedades armoniosas donde los individuos trabajan siempre juntos para lograr el bien común. Pero las apariencias pueden ser engañosas.

 

En realidad, en bastantes casos los individuos dentro de hormigueros, colmenas y otras comunidades parecidas compiten entre ellos en cuanto a elementos esenciales de la buena salud y de su éxito biológico individual, como el predominio reproductor y la producción de huevos de machos. La intensidad de la competición depende a menudo del nivel de parentesco entre los miembros de la colonia. Esto es así porque los individuos egoístas pueden acabar perjudicándose a sí mismos cuando su comportamiento daña a parientes cercanos.

 

Un nuevo estudio realizado por Eva Schultner, de la Universidad de Helsinki en Finlandia, y sus colegas aquí y en la Universidad de St. Andrews en el Reino Unido, revela que en hormigas, tal conflicto social sucede incluso entre los miembros más jóvenes de la colonia: los huevos y las larvas en desarrollo.

 

En experimentos de comportamiento, las larvas de hormiga actuaron egoístamente al canibalizar huevos, pero los niveles de canibalismo eran más bajos cuando el grado de parentesco entre unas y otros era alto. Además, las larvas macho se entregaban más frecuentemente al canibalismo que las larvas hembra.

 

[Img #24974]

 

Mediante modelos evolutivos, los investigadores muestran que se puede predecir la aparición del canibalismo cuando aporta un beneficio al caníbal (por ejemplo, en la forma de una mayor supervivencia), y que los costes de devorar a parientes cercanos influyen sobre la intensidad de este comportamiento.

 

Los niveles más altos de canibalismo en larvas macho pueden deberse a que estos obtienen mayores beneficios practicando el canibalismo que las larvas hembras.

 

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