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Lunes, 16 febrero 2015
Bioquímica

Revelado el secreto del veneno de una de las serpientes más venenosas

La razón por la que el veneno de la serpiente de coral Micrurus mipartitus es letal ha sido un misterio que durante siglos la ciencia ha sido incapaz de aclarar. El secreto de cómo este veneno logra sus efectos ha sido por fin revelado, aunque la tarea ha resultado ardua.

 

Durante más de una década, un frasquito con el veneno de una rara serpiente de coral desconcertó a los científicos que, análisis tras análisis, intentaban desvelar el mecanismo de su capacidad letal; sus toxinas no tenían efecto en las proteínas sobre las que actúa la mayoría de venenos. Finalmente, un equipo internacional de investigadores ha desentrañado el misterioso mecanismo por el que este veneno actúa: El papel principal recae sobre una clase de toxina que permanentemente activa un tipo crucial de proteína de célula nerviosa, evitando que las células se recuperen y causando daños mortales en las presas.

 

Con el hallazgo, el equipo internacional de Frank Bosmans, de la Universidad Johns Hopkins en Estados Unidos, y José M. Gutiérrez, de la Universidad de Costa Rica, ha descubierto las primeras toxinas animales conocidas, y por mucho los compuestos más potentes, que actúan específicamente sobre los receptores GABA(A). Una vez se enlazan a los receptores, no se sueltan.

 

Los últimos análisis bioquímicos por fin han revelado la identidad del ingrediente activo del veneno: Se trata en realidad de dos proteínas gemelas, con el nombre de MmTX.

 

[Img #25267]

 

Las toxinas MmTX no se enlazan a los receptores a los que sí se enlaza la inmensa mayoría de las toxinas de los venenos de serpiente. En los experimentos, hubo que recurrir a un marcador radiactivo para averiguar dónde se enlazaban estas enigmáticas toxinas. Para sorpresa del equipo, resultó que la MmTX se enlaza a los receptores GABA(A), poros en las células nerviosas del cerebro y la médula espinal. El trabajo de los receptores GABA(A) es responder a la molécula GABA abriéndose para dejar que los iones de cloro con carga negativa fluyan hacia dentro de la célula nerviosa que acaba de disparar una señal. Haciendo esto recupera el equilibrio de la célula para que pueda disparar otra señal cuando sea preciso.

 

Pruebas adicionales mostraron que la MmTX se enlaza a los receptores GABA(A) de una forma más fuerte que cualquier otro compuesto conocido, 100 veces más que el compuesto vegetal PTX, por ejemplo. La MmTX también se une a un lugar concreto de la proteína receptora GABA(A). Al enlazarse a ese sitio se cambia la forma del receptor, haciéndolo mucho más sensible a las moléculas GABA. Cuando la GABA se enlaza, el poro del receptor se abre de forma permanente y la célula nerviosa no consigue recuperarse nunca, haciendo que funcione mal y que el animal tenga convulsiones, causando potencialmente su muerte.

 

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