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Martes, 3 marzo 2015
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (380): TRACE

TRACE

 

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Transition Region and Coronal Explorer

 

La cuarta misión SMEX de la NASA, cuyo tamaño permitiría su lanzamiento a bordo de un pequeño cohete Pegasus, se llamaría Transition Region and Coronal Explorer (TRACE). Sería el primer observatorio solar estadounidense desde la Solar Maximum Mission. Sus objetivos serían el estudio de la física solar, y en especial de la relación entre los campos magnéticos de la estrella y las estructuras de plasma asociadas. El vehículo observaría para ello la fotosfera, la región de transición y la corona, y lo haría de forma casi simultánea, con una resolución espacial de 1 a 5 segundos de arco.

 

Para lograrlo, el satélite emplearía un telescopio de rayos-X, que obtendría secuencias de imágenes coalineadas de las mencionadas regiones, de forma ininterrumpida y durante al menos un año. De esta forma, se haría un seguimiento de los campos magnéticos, desde el interior de la estrella hasta su corona, estudiando también cómo se calienta la atmósfera solar exterior y qué desencadenan las erupciones solares y las eyecciones de masa.

 

El TRACE sería diseñado y construido por el Goddard Space Flight Center de la NASA. Estabilizado en sus tres ejes, apuntaría hacia el Sol su único instrumento, un telescopio Cassegrain de 30 cm sensible a la luz ultravioleta y construido por Lockheed Martin, el cual estaría unido a una cámara CCD de 1024 x 1024. Con un peso de 213 Kg, dispondría de un cuerpo principal y cuatro paneles solares desplegables, que totalizarían 2 metros cuadrados de superficie colectora (220 W).

 

[Img #25702]

 

El instrumento del TRACE aprovechó material de programas anteriores. Por ejemplo, los espejos del telescopio procederían de la misión NIXT, una carga para cohete sonda que obtuvo las imágenes ultravioleta de la corona solar de mayor resolución hasta esa fecha, y equipada con el telescopio SXT. La cámara CCD procedió a su vez de tecnología desarrollada para el programa MDI y que se utilizó en el satélite SOHO.

 

El satélite fue finalmente lanzado al espacio el 2 de abril de 1998, a bordo de un cohete Pegasus-XL, que partió desde la base de Vandenberg, en California. El vector alado soltó a su carga en una órbita heliosincrónica de 641 por 599 Km.

 

Durante los siguientes meses, se dedicaría a obtener imágenes del Sol de forma continuada. Pero alcanzada su vida útil mínima, un año, su buen estado aconsejó la continuación de su misión, que finalmente se prolongó hasta unos extraordinarios 12 años. Fue retirado del servicio el 21 de junio de 2010. Durante buena parte de ese tiempo, realizó observaciones conjuntas con la misión SOHO, permitiendo contemplar la fase de aumento de manchas solares en el ciclo solar, previa al máximo. TRACE tomaba imágenes cada medio minuto.

 

 

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

TRACE (SMEX-4)

2 de abril de 1998

02:42:39

Pegasus-XL (F21)

Vandenberg RW30/L-1011

1998-20A

 

 

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