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Jueves, 19 marzo 2015
Climatología

La posible causa del veloz derretimiento del glaciar más grande de la Antártida Oriental

El glaciar Totten alberga tanto hielo que si se fundiera por completo haría subir en 3,3 metros el nivel global del mar. Esto, unido al hecho de que es el más grande de los glaciares en el sector oriental de la Antártida y el de adelgazamiento más rápido en esa región, le ha puesto últimamente en el centro de atención de numerosos glaciólogos. Hasta no hace mucho, el protagonista de mayor interés era la Capa de Hielo de la Antártida Occidental.

 

En una nueva investigación se han descubierto dos depresiones en el fondo marino que podrían permitir que el agua oceánica cálida alcance la base del glaciar Totten. El hallazgo explica probablemente el adelgazamiento extremo del glaciar y suscita preocupación sobre su efecto en la elevación del nivel del mar.

 

Este descubrimiento, hecho por especialistas de la NASA (agencia espacial estadounidense), la Universidad de Texas en Austin (Estados Unidos), la Universidad de Tasmania en Australia, el Imperial College de Londres en el Reino Unido, y otras instituciones, es de incumbencia mundial debido a la inmensa cantidad de agua que el glaciar retiene en forma de hielo.

 

Si el glaciar Totten se deshiciera por completo, los niveles globales del mar se elevarían al menos en 3,3 metros (11 pies). Como en la Capa de Hielo de la Antártida Occidental, este desmoronamiento completo del glaciar Totten llevaría siglos, aunque el calendario del retroceso en ambos lugares es objeto de intensas investigaciones.

 

Las dos depresiones recién descubiertas son lo bastante hondas como para dar acceso al agua caliente profunda a la enorme cavidad situada bajo el glaciar. La más profunda de las dos depresiones se extiende desde el océano hasta la zona inferior del glaciar Totten, en una zona de la que previamente no se sabía que flotase.

 

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Esta imagen muestra el paisaje previamente desconocido debajo del glaciar Totten. Las flechas de color naranja señalan depresiones en el fondo marino lo bastante profundas como para permitir que el agua cálida entre por debajo de la masa de hielo flotante. (Foto: UTA / Jamin Greenbaum)

 

En algunas áreas del océano en torno a la Antártida, se puede encontrar agua cálida por debajo de aguas más frías debido a que es más salada, y por tanto más pesada, que el agua superficial. Los valles del fondo marino que conectan esta agua profunda caliente con la costa pueden comprometer la integridad estructural de los glaciares, pero este proceso había sido previamente visto solo bajo la Capa de Hielo de la Antártida Occidental.

 

La Antártida oriental parecía estable, en comparación con el lado occidental del continente, cuyo hielo se está deshaciendo a gran velocidad. El nuevo hallazgo muestra que el glaciar Totten y la Capa de Hielo de la Antártida Oriental son actores mucho más dinámicos de lo creído en el escenario de la elevación del nivel del mar, tal como subraya Dustin Schroeder, miembro del equipo de investigación y científico en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California.

 

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