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Jueves, 9 abril 2015
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (391): WIRE

WIRE

 

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Wide Field Infra Red Explorer

 

La quinta misión SMEX de la NASA fue asignada al observatorio astrofísico WIRE (Wide Field Infra Red Explorer), un vehículo dedicado a la astronomía infrarroja. Su objetivo sería llevar a cabo una observación completa del cielo en las longitudes de onda que van de los 9 a los 15 micrómetros y de los 21 a los 27 micrómetros, ventanas aptas para localizar y estudiar durante cuatro meses varias galaxias y protogalaxias brillantes.

 

Para ello, el satélite, que fue construido por el centro Goddard de la NASA, fue dotado de un instrumento proporcionado por el Jet Propulsion Laboratory, consistente en un telescopio de óptica Cassegrain de 30 centímetros de diámetro (fabricado por el Space Dynamic Laboratory de la Utah State University), así como un criostato de hidrógeno sólido para enfriarla.

 

El vehículo estaría estabilizado en sus tres ejes y dispondría de un panel solar fijo. Con una masa total de 254 Kg, podría ser enviado al espacio a bordo de un cohete Pegasus-XL. Su destino sería una órbita heliosincrónica de unos 539 por 588 Km.

 

El lanzamiento se produjo normalmente, el 5 de marzo de 1999, desde el área de influencia de la base de Vandenberg, en California. Una vez en el espacio, estaba previsto que el ingenio iniciara casi de inmediato su recorrido por todo el cielo, observando en cada momento una zona equivalente a la luna llena. Para obtener las imágenes infrarrojas y evitar las distorsiones térmicas del propio instrumental, los espejos debían ser enfriados hasta los 13 grados Kelvin. La sublimación del hidrógeno sólido criogénico transportado debía lograr esto, así como enfriar la cámara hasta los 7 grados Kelvin. La escasa cantidad de hidrógeno almacenada a bordo, poco más de 4 Kg, limitaría la duración de la misión.

 

No obstante, tras el lanzamiento, los controladores observaron que la cubierta del telescopio había sido expulsada antes de tiempo, con el vehículo orientado de forma inapropiada (recibiendo el calor de la Tierra), lo que hizo evaporar todo el refrigerante a gran velocidad. Sin él, el telescopio perdió toda la sensibilidad prevista, incluso antes de empezar a trabajar. El problema se adjudicó a un fallo en la electrónica de control. La evaporación continua del hidrógeno provocó asimismo un efecto cohete, que hizo girar sin control al satélite (60 rpm). Sólo cuando se agotó por completo el gas, fue posible restablecer la orientación.

 

[Img #26704]

 

Sin posibilidad de llevar a término su misión primaria, la dirección del proyecto optó por aprovechar su presencia en el espacio utilizando el seguidor estelar de a bordo (empleado normalmente para orientar al vehículo y dotado de un telescopio de 2 pulgadas) para medir el brillo de ciertas estrellas brillantes. La información se emplearía para estudios fotométricos y para apoyar a otras misiones dedicadas a otras aplicaciones: astrosismología y búsqueda de planetas extrasolares. El telescopio WIRE, pues, buscó ocultaciones de estrellas debido al paso de planetas frente a ellas, y midió las oscilaciones de brillo de algunas de ellas que pudieran señalar características físicas de su estructura interna. Por ejemplo, se midieron “terremotos” estelares en la estrella Dubhe.

 

Otro aspecto de la misión que no resultó dañado fue los reflectores instalados en el panel solar, que permitirían hacer pruebas con ellos en relación a una futura tecnología de concentración de energía. El WIRE fue asimismo utilizado para el entrenamiento de controladores y para ensayar operaciones de control avanzadas.

 

El WIRE acabó reentrando en la atmósfera terrestre el 10 de mayo de 2011. Sus objetivos serían llevados a término por una misión posterior, llamada WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer).

 

 

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

WIRE (SMEX-5)

5 de marzo de 1999

02:56

Pegasus-XL (F26/M-22)

Vandenberg RW30/L-1011

1999-11A

 

 

 

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