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Lunes, 11 mayo 2015
Astrobiología

Las firmas de la vida en la luz de la Tierra y otros mundos

Con miras a buscar vida más eficazmente en planetas de fuera de nuestro sistema solar, un grupo internacional de científicos ha creado un catálogo de perfiles espectrográficos con las firmas de reflexión provocadas por la presencia de vida que podrían ser detectadas en las superficies de otros mundos. La nueva base de datos, y la investigación vinculada a ella, han tomado como referencia los tipos principales de vida terrestre, los únicos que conocemos, pero es previsible que existan suficientes paralelismos de firma espectral con eventuales formas de vida extraterrestre. El trabajo, por tanto, nos ofrece una mejor oportunidad de averiguar si estamos solos en el universo.

 

Buena parte de la historia de la vida en la Tierra ha estado dominada por la vida microbiana. Es probable que la vida en los exoplanetas (planetas de fuera de nuestro sistema solar) evolucione a través de etapas unicelulares antes de llegar a las criaturas multicelulares. Teniendo en mente esto así como que la primera detección de vida en planetas de otros sistemas solares seguramente se tendrá que hacer analizando huellas sutiles en la luz captada de tales mundos, unos científicos han elaborado y presentado públicamente la primera base de datos de señales captables de esa clase, con arreglo a las clases de formas de vida existentes en la Tierra, y con especial atención hacia las que viven en los ambientes menos típicos de la Tierra y más parecidos a los de otros mundos. Esas señales, detectables en la superficie de exoplanetas, servirán de referencias para las observaciones que se hagan con la próxima generación de telescopios, mucho más potentes que los actuales, y que rastrearán los exoplanetas en busca de signos de vida.

 

Para alienígenas inteligentes y tecnológicamente avanzados que analizasen la luz solar reflejada por la superficie de la Tierra, resultaría llamativa la huella dejada por la vegetación terrestre, una anomalía difícil de explicar solo mediante la geología o la física, y eso probablemente les llevaría a pensar en una influencia biológica y a deducir con acierto que hay vida abundante en nuestro planeta.

 

[Img #27524]

 

Ocho de las 137 muestras de microorganismos usadas para determinar las firmas espectrales biológicas destinadas al catálogo. En cada uno de los recuadros separados por rayas blancas, la parte superior es una fotografía normal de la muestra y la de abajo una foto tomada mediante microscopio de una sección de la muestra retratada arriba. (Imagen: Hegde et al. / MPIA)

 

Y, a la inversa, desde la Tierra también será factible tan pronto como la tecnología necesaria esté disponible, ver pigmentaciones sospechosas en exoplanetas y determinar su composición analizando sus colores.

 

El equipo internacional de la astrónoma Lisa Kaltenegger, de la Universidad Cornell en Ithaca, Nueva York, Estados Unidos, ha explorado por primera vez las firmas de reflexión de una amplia gama de microorganismos pigmentados aislados de varios entornos de la Tierra, incluyendo los de ambientes con las condiciones más extremas. Estas firmas proporcionarán una guía más sólida y amplia, basada en la vida terrestre, para la búsqueda de rasgos de vida extraterrestre en las superficies de otros mundos. Ella, Siddharth Hegde del Instituto Max Planck de Astronomía (MPIA), y sus colaboradores han analizado las firmas lumínicas de cultivos de 137 formas de vida celular. Los 137 tipos pueden ser consultados aquí.

 

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