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Lunes, 18 mayo 2015
Climatología

Una inmensa plataforma de hielo antártica se está encogiendo por arriba y por abajo

Durante años, los científicos fueron incapaces de determinar si la causa de que las plataformas de hielo flotantes de la Península Antártica pierdan volumen, y se hagan más propensas a fragmentarse, se debe al incremento en las temperaturas del aire, o bien a las corrientes oceánicas transportando agua más cálida. Un nuevo estudio realiza un importante paso adelante en el esclarecimiento de esa cuestión así como de cuál será la contribución más probable de la Antártida a la futura elevación del nivel del mar.

 

El equipo de Paul Holland, del BAS (British Antarctic Survey) en el Reino Unido, combinó datos satelitales y de ocho exploraciones por radar, obtenidos durante un período de 15 años desde 1998 a 2012, y encontró que la plataforma de hielo Larsen C (el trozo C de la antigua plataforma Larsen, que se fragmentó años atrás), cuya extensión es de unos 50.000 kilómetros cuadrados, o aproximadamente la mitad del tamaño de Islandia, perdió en promedio cuatro metros de hielo, y rebajó una media de un metro de su superficie.

 

La investigación indica que Larsen C está adelgazando tanto por debajo como por la superficie. Son dos los procesos que están causando que la plataforma Larsen C se encoja y se haga menos estable. La capa superior de nieve está perdiendo aire, lo que la hace más compacta, probablemente debido a un incremento del deshielo a causa de una atmósfera más caliente. Larsen C está además perdiendo hielo como consecuencia aparente de la acción de unas corrientes oceánicas que traen hasta allí agua más cálida, o por culpa de un cambio en el flujo de hielo.

 

Se ha resuelto pues un debate científico que ha durado una década sobre lo que está causando el adelgazamiento de una de las plataformas de hielo más grandes de la Antártida.

 

[Img #27712]

 

Si esta gran masa de hielo se desmoronase, ello permitiría que los glaciares tributarios detrás de ella fluyeran más rápido hacia el mar. Esto a su vez contribuiría de manera significativa al aumento del nivel del mar.

 

La Península Antártica es una de las regiones de la Tierra que se están calentando más rápido, con un aumento de la temperatura de 2,5 grados centígrados a lo largo de los últimos 50 años. Y posee una parte importante del hielo del planeta.

 

Los resultados de la investigación se han publicado en la revista académica The Cryosphere, editada por la EGU (European Geosciences Union, o Unión Europea de Geociencias).

 

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