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Viernes, 22 mayo 2015
Ecología

Tortugas en peligro de extinción sobreviviendo gracias a plantas invasoras

La ecología es a veces sumamente complicada. Las especies invasoras tienden a ser vistas como un problema, pero en algunos casos pueden ser decisivas para impedir la extinción de una especie autóctona.

 

Una investigación reciente ilustra uno de tales casos. Se ha descubierto que más de la mitad de las plantas comidas por las famosas tortugas gigantes en una de las islas Galápagos no son nativas. De hecho, las tortugas parecen preferir estas plantas a las nativas.

 

Las plantas introducidas empezaron a ser cada vez más abundantes en las islas Galápagos en los años 30 del pasado siglo, a medida que la vegetación nativa de las tierras altas era arrancada para dedicar los terrenos a la agricultura, y el ritmo de introducciones ha ido en incremento desde entonces.

 

Las tortugas gigantes, por su parte, parecen ir en la dirección opuesta. Hasta el final del Pleistoceno, se hallaban en todos los continentes excepto la Antártida. Hoy en día sobreviven solo en dos lugares: el atolón de Aldabra en el Océano Índico, y el Archipiélago de las Galápagos en el Océano Pacífico oriental. En las Galápagos, todas las subespecies que quedan son consideradas vulnerables o en peligro de extinción.

 

[Img #27874]

 

Pero ahora, en un sorprendente giro de los acontecimientos, una investigación de campo realizada en las Galápagos por el equipo de Stephen Blake, de la Universidad Washington en San Luis de Misuri, Estados Unidos, y Fredy Cabrera, de la Fundación Charles Darwin en las Galápagos, ha revelado el citado hallazgo de que las plantas introducidas aportan la mitad aproximada de la dieta de dos subespecies de tortuga en peligro de extinción.

 

Dado que es improbable que se regrese a condiciones “prístinas” en las Galápagos, es alentador saber que este cambio drástico en el ecosistema vegetal podría no ser malo para los carismáticos megaherbívoros de las islas.

 

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