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Lunes, 8 junio 2015
Astronomía

Caóticos movimientos en dos lunas de Plutón

Si viviéramos en Nix o en Hydra, dos de los satélites de Plutón, antaño catalogado como planeta y hoy clasificado como miniplaneta (planeta enano), muy probablemente no podríamos predecir por dónde saldría el sol cada mañana, ni tan siquiera cuándo. Análisis detallados de datos procedentes del telescopio Espacial Hubble de la NASA muestran que esas dos lunas se tambalean de forma impredecible. Esta inestabilidad en sus movimientos es la que dificultaría la existencia de pautas claras en la salida del sol, el cual, además, alumbra poquísimo allí, por estar el sistema de Plutón tan lejos de él.

 

Los satélites de Plutón experimentan ese bamboleo porque están incrustados en un campo gravitatorio que cambia constantemente. Estos cambios los provoca la cercanía de Plutón y Caronte, y el hecho de que ambos constituyen en muchos sentidos un sistema binario de miniplanetas. Son más una pareja que un astro con su satélite debido a que comparten un centro de gravedad común situado en un punto del espacio entre los dos cuerpos. El campo gravitatorio conjunto variable provoca que las lunas más pequeñas se tambaleen de forma errática. El efecto se fortalece debido a la forma de las lunas, más parecida a la de un balón de rugby que a una pelota esférica. Los científicos creen probable que las otras dos lunas de Plutón, Kerberos y Styx, se hallen en una situación similar.

 

Estos sorprendentes descubrimientos los ha hecho el equipo de Mark Showalter del Instituto SETI en Mountain View, California, y Doug Hamilton de la Universidad de Maryland en College Park, en Estados Unidos ambas instituciones.

 

[Img #28283]

 

Se cree que las lunas de Plutón se formaron a través de una colisión entre este miniplaneta y un cuerpo de tamaño parecido, hacia el principio de la historia de nuestro sistema solar. El choque arrojó material que se reagrupó y dio forma a la familia de lunas observada hoy en día alrededor de Plutón. Su compañero binario, Caronte, tiene casi la mitad del tamaño de Plutón y fue descubierto en 1978. El Hubble descubrió a Nix e Hydra en 2005, Kerberos en 2011, y Styx en 2012. Estas pequeñas lunas, que miden apenas unas decenas de kilómetros de diámetro, fueron encontradas durante una búsqueda del Hubble de objetos que pudieran ser peligrosos para la sonda espacial New Horizons que llegará a Plutón en julio de este año.

 

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