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Martes, 14 junio 2011
Zoología

Los secretos de cómo los pingüinos pueden estar 20 minutos sin respirar

Respirando fuertemente en el borde de un agujero en el hielo, un pingüino emperador antártico se prepara para bucear. Tras tomar una última bocanada de aire, el pájaro se sumerge bajo el agua y posiblemente no emerja hasta pasados 20 minutos.

El animal comienza su inmersión con el oxígeno necesario para mantener el metabolismo aerobio.

Ese oxígeno está almacenado en tres sitios: los pulmones, la sangre y la mioglobina de los músculos.

Sin embargo, unos 5 minutos y medio después de abandonar la superficie, el lactato comienza a aparecer en la sangre. Y el organismo del pájaro cruza la barrera conocida como límite aerobio de buceo, cambiando temporalmente a un metabolismo anaerobio en algunos tejidos. La pregunta clave es: ¿qué provoca esta transición?

Se asumía que los pingüinos cruzaban el límite aerobio de buceo cuando cualquiera de sus tres depósitos de oxígeno se vaciaba. Sin embargo, no estaba claro qué mecanismo exacto intervenía cuando se producía esa transición.

Paul Ponganis, del Instituto Scripps de Oceanografía, midió los niveles de oxígeno en la sangre y en los pulmones de los pingüinos después de una larga inmersión. Y resultó que los animales tenían oxígeno sobrante allí. Eso sólo dejaba la posibilidad de que fuesen los músculos los que activasen el metabolismo anaerobio.

[Img #2950]
Ponganis, Cassondra Williams y Jessica Meir viajaron a la Antártida para medir los niveles de oxígeno en los músculos del pingüino emperador durante el buceo.

Y han verificado que, efectivamente, el agotamiento de reservas de oxígeno de los músculos activa el límite aerobio de buceo.

La capacidad de inmersión de los pingüinos es impresionante. Por su modo de andar en tierra firme, tradicionalmente han sido considerados animales cómicos, cuando no abiertamente torpes. Sin embargo, cuando bucean, los pingüinos no pueden ser considerados de otro modo que como colosos.

Sin ir más lejos, en 31 de las 50 inmersiones que Williams registró con éxito, los pingüinos superaron el límite de buceo calculado para el pingüino emperador. Y no debemos olvidar que esas inmersiones no son meras estancias bajo el agua. Los pingüinos se sumergen para buscar comida, y ello les exige desplegar una gran actividad física.


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