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Lunes, 6 julio 2015
Astronomía

Encuentro espectacular entre una estrella masiva y un púlsar para 2018

Todo apunta a que a principios de 2018 la comunidad astronómica asistirá a un espectacular encuentro entre una de las estrellas más brillantes de nuestra galaxia y un objeto ultradenso del tipo conocido como púlsar (una esfera de 20 kilómetros (12 millas) con el doble de masa que el Sol).

 

Se planea emprender para la ocasión una campaña global para observar el acontecimiento en todas las bandas posibles del espectro electromagnético, desde las ondas de radio hasta los rayos gamma de la mayor energía detectable.

 

El púlsar, conocido como J2032+4127 (J2032 para resumir), es el núcleo comprimido de una estrella masiva que explotó en forma de supernova. Es una bola magnetizada, y ultradensa aunque no tanto como para convertirse en un agujero negro, que gira tan deprisa como para completar 7 vueltas sobre sí misma cada segundo. El rápido giro de J2032 y su potente campo magnético producen juntos una emisión parecida a la de un faro, detectable cuando ese haz incide justo en la dirección de la Tierra. Los astrónomos encuentran a la mayoría de los púlsares a través de las emisiones de radio, pero el telescopio espacial Fermi de rayos gamma de la NASA, con participación de otras instituciones de dentro y fuera de Estados Unidos, los encuentra a través de pulsos de rayos gamma, la forma más energética de luz.

 

J2032 fue hallado en 2009. Tiempo después, el equipo de Andrew Lyne, profesor de física en la Universidad de Manchester en el Reino Unido, detectó extrañas variaciones en la rotación y en el ritmo en que esta se enlentece, comportamiento que no se había visto en ningún otro púlsar aislado. Finalmente, se descubrió que el púlsar no está aislado y que estas peculiaridades son causadas por su movimiento alrededor de otra estrella, convirtiendo a este en el sistema binario de período más largo que contiene un radiopúlsar.

 

[Img #29021]

 

La estrella masiva que tira del púlsar se llama MT91 213. Dicha compañera tiene 15 veces la masa del Sol y brilla 10.000 veces más. Las estrellas del tipo de MT91 213 producen fuertes vientos estelares (corrientes constantes de materia, mayormente partículas subatómicas), y están rodeadas por grandes discos de gas y polvo.

 

Siguiendo una órbita elíptica que dura unos 25 años, el púlsar pasa por el punto más cercano a su compañera una vez en cada revolución. En su aproximación máxima a principios de 2018, el púlsar se sumergirá en el disco circundante y generará lo que merece ser calificado de “fuegos artificiales” astrofísicos. Servirá como una sonda para ayudar a los astrónomos a medir la masiva gravedad de la estrella, así como su campo magnético, el viento estelar y las propiedades del disco.

 

Información adicional

 

 

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