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Sábado, 11 julio 2015
Cosmología

Un nuevo e inmenso sondeo para arrojar luz sobre la materia oscura

Alrededor del 85% de la materia del universo es materia oscura y de un tipo que los físicos de partículas aún no comprenden. Aunque no brilla ni absorbe la luz, los astrónomos pueden detectar esta materia oscura a través de su efecto sobre estrellas y galaxias, específicamente por su atracción gravitatoria. Un nuevo proyecto de gran envergadura en el que se utilizan potentes telescopios de rastreo de ESO, muestra ahora, con más claridad que nunca, las relaciones entre esta misteriosa materia oscura y las galaxias brillantes que podemos observar directamente.

 

El proyecto, conocido como el sondeo KiDS (Kilo-Degree Survey, un sondeo astronómico de amplio campo), utiliza imágenes del telescopio de rastreo del VLT (VLT Survey Telescope) y de su enorme cámara OmegaCAM. Situado en el Observatorio Paranal de ESO (Chile), este telescopio examina el cielo nocturno en luz visible y se complementa con el telescopio de rastreo infrarrojo VISTA. Uno de los principales objetivos del VST es hacer un mapa de la materia oscura y utilizar estos mapas para entender la misteriosa energía oscura que está haciendo que la expansión de nuestro universo se acelere.

 

La mejor manera de deducir dónde se encuentra la materia oscura es a través de lentes gravitacionales, la curvatura de la luz debida a la gravedad. Mediante el estudio de este efecto es posible cartografiar los lugares donde la gravedad es más fuerte y, por ende,  los lugares donde se encuentra la materia, incluida la oscura.

 

Como parte de la primera tanda de artículos científicos, el equipo internacional de investigadores de KiDS, liderado por Koenraad Kuijken, del Observatorio de Leiden (Países Bajos), ha utilizado este enfoque para analizar imágenes de más de dos millones de galaxias a una distancia aproximada de 5.500 millones de años luz de distancia [3].  Estudiaron la distorsión de la luz emitida por estas galaxias, que se dobla cuando pasa a través de cúmulos masivos de materia oscura durante su viaje hacia la Tierra.

 

Los primeros resultados provienen de sólo el 7% de la zona de estudio final y se centran en el mapeo de la distribución de materia oscura en grupos de galaxias. La mayoría de las galaxias vive en grupos — incluyendo nuestra propia Vía Láctea, que forma parte del Grupo Local — y entender cuánta materia oscura contienen es una prueba clave para poner a prueba toda la teoría sobre cómo se forman las galaxias en la red cósmica. Según la información que arroja el análisis del efecto de lente gravitacional, estos grupos parecen contener alrededor de 30 veces más materia oscura que materia visible.

 

[Img #29164]

 

A la izquierda, un área del cielo cartografiada por KiDS. A la derecha, la misma zona, pero con la invisible materia oscura representada en color rosa. (Crédito: Kilo-Degree Survey Collaboration/A. Tudorica & C. Heymans/ESO)

 

"Curiosamente, la galaxia más brillante casi siempre se encuentra en el centro del grumo de materia oscura", afirma Massimo Viola (Observatorio de Leiden, Países Bajos), autor principal de uno de los primeros artículos de KiDS.

 

"Es la primera vez que se demuestra, claramente y con observaciones, la predicción de la teoría de formación de galaxias, en la que las galaxias siguen siendo aspirada en grupos y amontonadas en el centro", añade Koenraad Kuijken.

 

Estos resultados son sólo el comienzo de un importante programa que pretende explotar el inmenso conjunto de datos procedentes de los telescopios de sondeo; actualmente los datos se están poniendo a disposición de científicos de todo el mundo a través del archivo de ESO.

 

El sondeo KiDS ayudará a ampliar nuestra comprensión de la materia oscura. Ser capaces de explicar la materia oscura y sus efectos representaría un gran avance para la física. (Fuente: ESO)

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