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Martes, 28 julio 2015
Astronomía

Neblina en Plutón

Una sorprendente neblina muy extendida es uno de los nuevos descubrimientos realizados por la misión a Plutón de la sonda New Horizons de la NASA.

 

Apenas siete horas después de la máxima aproximación, la New Horizons dirigió su instrumento LORRI (Long Range Reconnaissance Imager) de nuevo hacia Plutón, capturando la luz solar a través de la atmósfera de este mundo y revelando la existencia de neblinas que alcanzan altitudes de hasta 130 kilómetros (80 millas) por encima de la superficie del astro. Un análisis preliminar de la imagen muestra dos capas diferenciadas de neblina, una a unos 80 kilómetros (50 millas) sobre la superficie y la otra a una altitud de unos 50 kilómetros (30 millas).

 

Alan Stern, investigador principal de la New Horizons en el Instituto de Investigación del Sudoeste (SwRI) en Boulder, Colorado, Estados Unidos, confiesa que se quedó boquiabierto cuando vio esta primera imagen de una atmósfera extraterrestre en un astro del cinturón de Kuiper. “Nos recuerda que la exploración trae algo más que increíbles descubrimientos; también, belleza extraordinaria”.

 

Estudiar la atmósfera de Plutón proporciona pistas sobre lo que está pasando por debajo. Las neblinas detectadas en esta imagen son un ingrediente clave en la creación de compuestos complejos de hidrocarburos que proporcionan a la superficie de Plutón su tonalidad rojiza, tal como apunta Michael Summers, investigador en la misión de la New Horizons, de la Universidad George Mason de Fairfax, Virginia, Estados Unidos.

 

[Img #29591]

 

Los modelos sugieren que las nieblas se forman cuando la luz solar ultravioleta descompone las partículas de gas metano, un hidrocarburo simple presente en la atmósfera del planeta. La descomposición del metano desencadena la acumulación de gases de hidrocarburos más complejos, como el etileno y el acetileno, que fueron también descubiertos en la atmósfera de Plutón por la New Horizons. A medida que los hidrocarburos caen a las zonas más bajas y frías de la atmósfera, se condensan en forma de partículas de hielo que crean las neblinas. La luz solar ultravioleta convierte químicamente las neblinas en tolinas, los hidrocarburos oscuros que colorean la superficie de Plutón.

 

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