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Lunes, 27 junio 2011
Paleontología

Un depredador marino del periodo cámbrico tenía un tamaño mayor de lo creído

Unos paleontólogos han descubierto que un grupo importante de criaturas marinas antiguas existió durante mucho más tiempo y llegó a tamaños mucho más grandes de lo que se pensaba, gracias a fósiles extraordinariamente bien conservados descubiertos en Marruecos.

Las criaturas, conocidas como anomalocarídidos, ya eran consideradas los animales más grandes del Período Cámbrico, una época conocida sobre todo por la llamada “Explosión Cámbrica”, una aparición, repentina en términos evolutivos, de todos los grupos animales más importantes, y que vino acompañada por la creación de ecosistemas complejos, hace aproximadamente entre 540 y 500 millones de años.

Los fósiles de este período sugirieron en su día que estos depredadores marinos crecieron hasta unos 60 centímetros de largo como máximo. Hasta ahora, los científicos también pensaban que estos invertebrados extraños se habían extinguido a finales del Cámbrico.

Ahora, un equipo dirigido por Peter Van Roy (antes en la Universidad de Yale, Estados Unidos, y ahora en la de Gante, Bélgica) y Derek Briggs, director del Museo Peabody de historia Natural de la Universidad de Yale, ha descubierto un anomalocarídido gigante fosilizado que mide un metro de largo.

Además, la criatura data del Período Ordovícico, una época de biodiversificación intensa que siguió al Cámbrico. Ello significa que estos animales existieron durante 30 millones de años más de lo que se creía.

[Img #3150]
El espécimen de mayor tamaño y otros de dimensiones más discretas son sólo parte de un nuevo tesoro de fósiles de Marruecos, que incluye miles de ejemplos de fauna marina de cuerpo blando que datan del Periodo Ordovícico temprano, hace entre 488 y 472 millones de años. Como las conchas duras se fosilizan y se conservan más fácilmente que los tejidos blandos, los científicos tenían, antes de estos recientes descubrimientos, una visión incompleta y sesgada de la vida marina que existió durante el Periodo Ordovícico.

Los animales hallados en Marruecos habitaban en un fondo marino fangoso en aguas bastante profundas, y fueron atrapados por nubes de sedimentos que los enterraron y preservaron sus cuerpos blandos.


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