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Miércoles, 6 julio 2011
Paleontología

La exótica boca de los vertebrados más antiguos conocidos

Las mandíbulas de hueso son comunes en el reino animal. Sin embargo, cómo se desarrollaron en el curso de la evolución sigue siendo un misterio. Un hallazgo reciente sobre el conodonto, un extraño y extinto animal, puede haber aportado pistas decisivas para esclarecer ese enigma.

Bajo la dirección del paleontólogo Nicolas Goudemand, un equipo de investigadores de la Universidad de Zurich, Suiza, y la ESRF (European Synchrotron Radiation Facility) en Grenoble, Francia, estudió conodontos fosilizados que datan aproximadamente de la época en que se desencadenó la extinción masiva más grande, la frontera entre los períodos Pérmico y Triásico. Los conodontos eran animales con forma de anguila cuya relación evolutiva exacta con los vertebrados actuales es todavía un tema de debate.

En algunos fósiles hallados recientemente en China, los investigadores descubrieron varias estructuras en forma de dientes que ocupaban una posición inusual en la boca.

Tomando como punto de referencia este detalle, y tras realizar una reevaluación de otros elementos inusuales de la anatomía de los conodontos que estos usaban para ingerir comida, los científicos desarrollaron un modelo 3D animado que muestra cómo se alimentaban estos animales: La mayoría de los conodontos tenía dos labios superiores, cada uno en un lateral. También poseían una especie de lengua con un complejo grupo de estructuras parecidas a espinas o a púas de peine. La "lengua" descansaba sobre un cartílago comparable a una polea, y podía moverse hacia atrás y hacia delante gracias a dos músculos opuestos. Los conodontos utilizaban la "lengua" y los labios para sujetar la comida, antes de que dos pares de estructuras definibles como dientes pasaran a cortarla.

[Img #3280]
El mecanismo exclusivo de alimentación de los conodontos guarda cierto parecido con el de la lamprea, primitivo pero aún existente animal que es ampliamente considerado como el pariente más cercano de los conodontos.

Lo descubierto en el nuevo estudio confirma que los conodontos deben ser considerados vertebrados primitivos desde el punto de vista evolutivo. Además, las lampreas y los conodontos deben tener un ancestro común que fue uno de los primeros vertebrados. Este ancestro común también debió tener una lengua montada sobre un cartílago a modo de polea y, por lo tanto, comía de la misma manera que el conodonto.


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