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Martes, 27 octubre 2015
Astronomía

El cometa Lovejoy emite al espacio tanto alcohol como 500 botellas de vino por segundo

El descubrimiento constituye la primera vez que se ha observado alcohol etílico, el mismo tipo presente en las bebidas alcohólicas, en un cometa. El hallazgo aporta pruebas adicionales respaldando la idea de que los cometas podrían haber sido una fuente de las moléculas orgánicas complejas necesarias para el surgimiento de la vida en la Tierra.

 

Según este análisis de observaciones recientes de un equipo internacional de científicos, el cometa Lovejoy, además de estar liberando al espacio grandes cantidades de alcohol, también emite una clase de azúcar.

 

El equipo internacional de Nicolas Biver, del Observatorio de París en Francia, ha medido la cantidad de alcohol emitido por el cometa, constatando que alcanza el equivalente a 500 botellas de vino por segundo durante su periodo de actividad máxima. El equipo ha hallado 21 sustancias orgánicas diferentes en el gas del cometa, incluyendo el ya citado alcohol etílico (etanol), así como glicolaldehído, un azúcar simple.

 

Los cometas son restos helados de la formación de nuestro sistema solar. Los científicos están interesados en ellos porque son relativamente prístinos y por tanto contienen pistas sobre cómo se formó el sistema solar. La mayoría orbita en zonas muy frías alejadas del Sol. Sin embargo, de manera ocasional, una perturbación gravitatoria envía un cometa hacia las cercanías del Sol, donde se calienta y libera gases, permitiendo a los científicos determinar su composición.

 

El Lovejoy pasó a su mínima distancia respecto al Sol el 30 de enero de 2015, cuando estaba soltando agua a un ritmo de 20 toneladas por segundo. El equipo observó la atmósfera del cometa en torno a esa fecha, en su momento de mayor brillo y actividad. Los autores del estudio detectaron un brillo de microondas procedente del cometa empleando el radiotelescopio de 30 metros (casi 100 pies) del Pico Veleta, en las montañas de Sierra Nevada, en España.

 

[Img #31546]

 

La luz solar energiza las moléculas en la tenue atmósfera del cometa, haciendo que brillen a unas frecuencias de microondas específicas (si las microondas fueran visibles, las distintas frecuencias se verían como colores diferentes). Cada clase de molécula brilla en frecuencias concretas, como si fuera su firma, permitiendo al equipo identificarla con los detectores del radiotelescopio. El avanzado instrumental fue capaz de analizar una amplia gama de frecuencias de forma simultánea, lo que permitió al equipo determinar los tipos y abundancias de muchas sustancias distintas en el cometa a pesar del corto período de observación.

 

Algunos investigadores piensan que los impactos de cometas en la Tierra primitiva suministraron las sustancias orgánicas que podrían haber ayudado al surgimiento de la vida. El descubrimiento de moléculas orgánicas complejas en el Lovejoy y en otros cometas apoya esta hipótesis.

 

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