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Lunes, 11 julio 2011
Astronáutica

El Atlantis se acopla a la estación espacial

El transbordador Atlantis se unió con éxito a la estación espacial internacional, en la última de tales maniobras en la historia del programa. Restan por delante varios días de trabajo intenso para los astronautas, que descargarán los suministros transportados por el vehículo.

Después de su lanzamiento, contemplado por casi un millón de personas en el centro espacial Kennedy, el Atlantis modificó su órbita para un encuentro óptimo con su destino, el complejo espacial ISS. La misión STS-135 (la número 33 del Atlantis, y la número 37 de los transbordadores dedicada a la estación espacial), se inició pues con toda normalidad.

Después de su primer período de sueño, el sábado 9 de julio, los cuatro astronautas dedicarían toda su atención a preparar las herramientas para el encuentro espacial, y a revisar el estado del escudo térmico de su nave. Ferguson, Hurley y Magnus utilizaron el brazo robótico de su vehículo, uniéndolo a la pértiga OBSS, para examinar los bordes de las alas y el morro del Atlantis. Los datos obtenidos por las cámaras durante varias horas fueron enviados a la Tierra, donde serían analizados. En caso de que se encontrara alguna loseta dañada, se solicitaría posteriormente una revisión centrada en la zona afectada.

Después de este trabajo, los astronautas prepararon las herramientas que necesitarían al día siguiente para el acercamiento y acoplamiento con la estación espacial. Se instaló, por ejemplo, una cámara en la zona de atraque, para facilitar la aproximación. También se extendió el anillo de unión.

El tercer día en el espacio comenzó con la perspectiva de la maniobra definitiva para el acoplamiento. Los motores auxiliares ajustaron la trayectoria, hasta que la nave quedó directamente frente al complejo orbital. A unos 200 metros de distancia, el movimiento de la nave se detuvo y se inició la maniobra de giro completo, que permitiría a Mike Fossum, Satoshi Furukawa y Sergei Volkov, equipados con cámaras con varios objetivos, fotografiar aquellas zonas del escudo térmico del Atlantis que no habían podido ser revisadas por el sistema OBSS. Las imágenes en alta resolución fueron enviadas a la Tierra para que fuesen examinadas.

Después, el transbordador reanudó su aproximación, hasta que, a velocidad muy lenta, acabó uniéndose a la estación, a las 15:07 UTC del 10 de julio. Una hora y 40 minutos después, las escotillas entre ambos vehículos se abrían, y finalmente las dos tripulaciones pudieron celebrar el esperado encuentro. El comandante de la ISS informó a los recién llegados de los acostumbrados detalles de seguridad, tras lo cual, los astronautas iniciaron la larga serie de actividades conjuntas previstas para la misión.

La primera tarea, llevada a cabo por Ferguson y Hurley, consistió en utilizar el brazo robótico del Atlantis para capturar la pértiga OBSS, previamente levantada de la bodega por Garan y Furukawa mediante el Canadarm-2. Las estructuras de la estación impedían al “Canadarm-1” hacer el trabajo por sí solo. El OBSS permanecería a punto y se utilizaría en caso de que fuera necesaria una revisión focalizada de alguna hipotética zona dañada del escudo térmico. Mientras tanto, Walheim empezó a trasladar material que se usaría en el próximo paseo espacial, y Magnus se ocupó de preparar un equipo de TV.

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La NASA anunció además que estaba pendiente de la información enviada por el Departamento de Defensa sobre el paso cercano, el martes, de un fragmento de chatarra espacial (perteneciente a la misión soviética Kosmos-375). Si fuera necesario, se utilizarían los motores del Atlantis para variar la altitud de la estación y evitar así el encuentro. Sin embargo, se determinó que no sería necesaria ninguna maniobra.

El lunes se iniciaría con la siguiente y principal tarea de la misión: el traslado del módulo logístico Raffaello, de 12,5 toneladas y cargado de suministros. Hurley y Magnus utilizarían el Canadarm-2 para capturarlo en la bodega del Atlantis, levantarlo y llevarlo hasta el módulo Harmony, en el puerto de atraque que mira hacia la Tierra. En el Raffaello se encuentran casi 4 toneladas de recambios, comida y otros suministros que deberían sostener las actividades de los astronautas hasta 2012.

Federico García del Real Viudes nos ofrece ahora unas notas biográficas de los cuatro astronautas que han viajado en el Atlantis STS-135:

-Christopher John Ferguson: Nacido el 1 de Septiembre de 1961 en Filadelfia, estado de Pennsylvania, tiene 49 años. Está casado con Sandra A. Cabot y tiene 3 hijos. Es teniente coronel de la Marina Norteamericana, retirado, y astronauta desde 1998 (Grupo 17). Realiza su tercer vuelo al espacio, ya que previamente pilotó el Atlantis (STS-115) el 9 de Septiembre de 2006, hacia la Estación Espacial. La misión, que duró 11,8 días, convirtió a Ferguson en la persona número 444 que haya salido de la Tierra. Su segundo vuelo lo realizó el 14 de Noviembre de 2008, como comandante del Endeavour STS-126, de nuevo a la ISS. Acumula 28 días en órbita.

-Douglas Gerald Hurley: Nacido en el estado de New York hace 44 años (el 21 de Octubre de 1966) es Coronel del Cuerpo de Marines con más de 4.000 horas en 25 tipos de aeronaves diferentes. Astronauta del grupo 18 (año 2000), realiza su segundo vuelo espacial pues viajó como piloto en el Endeavour (STS-127, 15 de Julio de 2009) durante casi 16 días. Fue la persona número 496 en orbitar la Tierra. Está casado con la astronauta Karen Nyberg y tiene un hijo.

-Sandra (Sandy) Hall Magnus: Tiene 46 años, ya que nació el 30 de Octubre de 1964, en Illinois. Es astronauta desde 1996 (Grupo 16) y Doctora en Física. Casada con Robert Magnus, no tiene hijos. Este es su tercer vuelo espacial: debutó el 7 de Octubre de 2002 en el Atlantis (STS-112) para una misión de 10,83 días hacia la ISS. Posteriormente voló a bordo del Endeavour (STS-126) el 14 de Noviembre de 2008, permaneciendo en la Estación Espacial durante 133 días como parte de la tripulación permanente número 18. Regresó en el Discovery (STS-119) el 28 de Marzo de 2009. Fue la persona número 421 en volar al espacio y la 39ª mujer en hacerlo. Acumula 144 días en órbita.

-Rex Joseph Walheim: Nacido el 10 de Octubre de 1962 en California, tiene 48 años. Está casado con Margie Dotson y tiene dos hijos. Es piloto de pruebas con el grado de Coronel de la Fuerza Aérea y astronauta desde 1996, del Grupo 16. Ha volado al espacio en dos ocasiones anteriores, la primera el  8 de Abril de 2002, en el Atlantis (STS-110). La misión duró 11,82 días, durante los cuales realizó dos EVAs con un total de 14 horas y 5 minutos de trabajo en el exterior. Su segundo vuelo se inició el 7 de Febrero de 2008, en el Atlantis (STS-122), realizando en esa ocasión 3 EVAs. Fue el astronauta número 414 y acumula 24,59 días en órbita y más de 36 horas de actividad extravehicular.

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