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Martes, 19 enero 2016
Astronáutica

Gran Enciclopedia de la Astronáutica (436): GALEX

GALEX

 

Satélite; País: EEUU; Nombre nativo: Galaxy Evolution Explorer

 

El programa SMEX (Small Explorer) de la NASA adoptaría una séptima misión llamada GALEX, que estaría dedicada al estudio de la formación y evolución de las estrellas en las galaxias. La construcción del observatorio astronómico fue encargada a la empresa Orbital Sciences Corporation, que también aportaría el cohete Pegasus necesario para su lanzamiento.

 

OSC construyó el GALEX sobre una plataforma estándar LEOStar-2, dotada con paneles solares y un telescopio del tipo Ritchey-Chretien de 50 cm de apertura. Midió 2 metros de altura y 2,8 metros de ancho, con los paneles abiertos, y pesó unos 280 Kg. Su instrumento sería tan sensible que el vehículo no podría mirar jamás hacia el Sol o la Tierra, y de hecho, hacia ninguna de las estrellas visibles a simple vista, cuya excesiva luminosidad lo estropearía o saturaría. En base a ello, se programó para el GALEX un calendario de 29 meses para observar todo el cielo restante, tiempo durante el cual observaría en el ultravioleta a decenas de miles de galaxias.

 

Diseñado para poder funcionar durante al menos 12 años, es decir, mucho más allá de su misión primaria original, el GALEX fue lanzado al espacio el 28 de abril de 2003, sobre un Pegasus-XL, cuyo avión nodriza partió desde Cabo Cañaveral. El vector alado situó a su carga en una órbita de 702 por 690 Km, inclinada 29 grados.

 

[Img #33258]

 

La misión, organizada por el Jet Propulsion Laboratory de la NASA (constructor del telescopio) y el California Institute of Technology, con la colaboración de varios otros centros estadounidenses y del resto del mundo (Francia y Corea del Sur), obtuvo durante años un gran número de imágenes de las galaxias de todo el cielo, así como observaciones espectroscópicas en el ultravioleta. La primera observación científica, realizada el 21 de mayo de 2003, se hizo orientada a la constelación de Hércules, el punto del cielo que estaba sobre la astronave tripulada Columbia cuando se perdió el contacto con ella. La imagen sería un tributo a la desaparecida tripulación.

 

En el año 2006, superados los 29 meses inicialmente programados, un panel de expertos propuso la extensión oficial de la misión. El 7 de febrero de 2012, sin embargo, el satélite dejó de operar debido a la falta de financiación. Por fortuna, en mayo de 2012, sus operaciones fueron transferidas al California Institute of Technology, que debía hacerse cargo del observatorio a través de contribuciones públicas voluntarias. Así, el GALEX siguió trabajando hasta que el 28 de junio de 2013, finalmente, la NASA lo apagó de forma definitiva. No reentraría hasta pasados al menos 65 años más.

 

[Img #33259]

 

Además de los mapas del cielo en el ultravioleta, el observatorio detectó fenómenos muy interesantes, como una especie de cola enorme, relacionada con la estrella Mira, un agujero negro mientras trituraba a una estrella, etc. También aportó información sobre la energía oscura, encontró grupos de estrellas en formación en varias galaxias y halló un eslabón perdido de la evolución galáctica, el paso de las galaxias “adolescentes” de jóvenes a viejas. El botín fotográfico incluyó asimismo imágenes de cientos de miles de galaxias, y se estudiaron supernovas, el centro galáctico, etc.

 

[Img #33260]

 

 

Nombres

Lanzamiento

Hora (UTC)

Cohete

Polígono

Identificación

GALEX (SMEX-7)

28 de abril de 2003

11:59:57

Pegasus-XL (F33)

Cabo Cañaveral L-1011

2003-17A

 

 

 

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