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Viernes, 5 febrero 2016
Biología

La verdadera naturaleza de la "carne de mamut" de un famoso banquete de 1951

Con una temperatura lo bastante baja, la carne se puede conservar durante mucho tiempo, y en áreas polares las temperaturas son muy bajas. Ese es el razonamiento básico que llevó a algunas personas a creer que habían comido carne de mamut, animal extinto hace varios miles de años, en un famoso y exótico banquete celebrado por el Explorers Club en 1951 y del que se anunció, en una broma que llegó demasiado lejos, que contenía dicha carne como uno de los platos servidos. Otros de los que asistieron al banquete pensaron que el plato principal era carne de megaterio (perezoso gigante que vivía en el suelo en vez de en los árboles), también extinto desde hace miles de años. La broma acabó dando lugar a una leyenda urbana. Pero el principal misterio era a qué animal pertenecía la carne de "mamut" o "megaterio". Una nueva investigación, posible solo gracias a la tecnología moderna, lo ha aclarado definitivamente.

 

El promotor del banquete, Wendell Phillips Dodge, era un destacado empresario de teatro y también fue representante de la célebre actriz de cine Mae West. Envió notas de prensa diciendo que en la cena anual se presentaría “carne prehistórica”.

 

A partir de ahí, comenzó a circular la idea de que se comería carne antiquísima. Se dijo incluso que Bernard Hubbard, un explorador de Alaska muy publicitado, había suministrado la carne de mamut para el banquete. La bestia congelada se habría supuestamente encontrado en una de las Islas Aleutianas.

 

Algunos asistentes creyeron que esto significaba carne de mamut, mientras que otros creyeron que les servirían carne de megaterio.

 

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Un miembro del club que no pudo asistir a la cena, Paul Griswold Howes del Museo Bruce en Greenwich, Connecticut, Estados Unidos, solicitó que se le guardara un trozo de carne para exponerla en el museo. Este espécimen en particular, etiquetado como carne de perezoso gigante, permaneció en el Museo Bruce hasta 2001, cuando pasó a formar parte de la colección de mamíferos del Museo Peabody de Historia Natural de la Universidad Yale.

 

Parece obvio que el anuncio del singular plato fue una broma que nadie pilló. Y eso, pese a que el propio Dodge, poco después del banquete, lanzó en tono jocoso la indirecta muy directa de que él quizá había descubierto la poción que convierte la tortuga verde marina en carne de perezoso gigante.

 

Eric Sargis, profesor en la Universidad Yale en New Haven, Connecticut, Estados Unidos, y conservador de mamíferos en el Museo Peabody, sintió una creciente curiosidad acerca de la muestra. En 2014, Sargis aunó esfuerzos con Jessica Glass y Matt Davis, de la universidad y miembros del Explorers Club. El equipo, incluyendo también a Adalgisa Caccone, se propuso averiguar el verdadero origen de la carne "prehistórica" servida en aquella cena del Explorers Club.

 

El análisis de ADN fue difícil, en parte porque la carne había sido cocinada. “Esta fue la primera vez que examinaba el ADN de unas sobras de comida”, destaca Caccone.

 

Se logró extraer ADN, purificarlo y llevar a cabo una secuenciación de los genes mitocondriales. Los resultados coincidieron con el perfil genético de la tortuga verde marina. El alimento "prehistórico" que tomaron los comensales fue carne de tortuga, y del todo contemporánea.

 

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