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Martes, 23 febrero 2016
Paleontología

Descubren cómo los trilobites atacaban a sus presas

Los trilobites son un grupo fósil de animales invertebrados marinos extintos que prosperaron en el período Cámbrico (hace entre 541 y 485 millones de años). Una investigación revela ahora cómo estas pequeñas bestezuelas, no solo carroñeras sino también depredadoras, atacaban a sus presas.

 

El Cámbrico es un punto importante en la historia evolutiva. En el registro fósil, es en este período cuando aparecen por primera vez la mayor parte de los grupos de animales. A esta proliferación espectacular de vida animal se la llama a menudo “la Explosión del Cámbrico”. Los fósiles de esta época constituyen una fascinante ventana a la historia evolutiva de cuando los ecosistemas del mundo se estaban diversificando con suma rapidez. La mayoría de tales fósiles conservan restos físicos de los organismos; sin embargo, los estudiados recientemente por un equipo de geólogos y paleobiólogos no conservan vestigios de cuerpos sino de conductas, un tipo de huella mucho más inusual. Gracias a estos rastros dejados en antiguos sedimentos marinos por los trilobites con sus movimientos corporales, es posible deducir su comportamiento como depredadores.

 

Estos fósiles, del sudeste de Misuri, están ayudando a los científicos a obtener pistas sobre la conducta de los trilobites a la hora de cazar a sus presas, así como sobre sus interacciones con ellas. Todo apunta a que estos animales, pese a su gran antigüedad, eran depredadores sofisticados, capaces de una gran eficacia en sus ataques.

 

Los Montes San Francisco en el sudeste de Misuri han sido durante décadas el escenario de investigaciones geológicas y en el periodo Cámbrico fueron islas marítimas.

 

El equipo de Tara Selly y Kevin Shelton, de la Universidad de Misuri en la ciudad estadounidense de Columbia, empleando sofisticados escaneos tridimensionales por láser y análisis de fotografías digitales, ha encontrado, en ciertas secciones de las rocas, los rastros que dejaron los trilobites, así como sus presas que a menudo eran criaturas parecidas a gusanos, en lo que en su día fueron sedimentos del fondo marino.

 

[Img #34110]

 

Un trilobites detecta mediante su vista un bulto sospechoso en el suelo blando del fondo marino, y entonces, quizá ayudado por su olfato, deduce que ahí debajo está escondido un gusano. Acto seguido se lanza contra el bulto y excava en él, agarrando al gusano mediante sus múltiples patas. (Imagen: Stacy Turpin Cheavens, University of Missouri)

 

Para los científicos, estos rastros que se entrecruzan muestran cómo capturaban los depredadores a sus presas. Además, estudios previos de James Stitt, anteriormente profesor en la citada universidad, revelaron que los trilobites tenían ojos muy grandes, así que los investigadores estaban buscando pistas sobre cómo intervenía su anatomía en sus hábitos de alimentación.

 

Los rastros hallados en el yacimiento paleontológico han acabado revelando que los depredadores atacaban desde arriba, posicionando su cuerpo de modo que pudieran emplear muchas de sus numerosas patas para agarrar a su presa y lograr así la mejor oportunidad de inmovilizarla. Además, los depredadores seleccionaban preferentemente presas más pequeñas, lo que demuestra que no atacaban a ciegas sino que primero evaluaban a sus presas potenciales.

 

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