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Miércoles, 2 marzo 2016
Zoología

El código de color de las arañas viudas negras va dirigido a observadores muy específicos

Los códigos secretos y los mensajes ocultos no forman parte solo de las actividades de los expertos en seguridad informática; los animales también los utilizan, a su modo. El revelador reloj de arena rojo de la araña viuda negra envía una señal de aviso que algunos animales pueden ver pero que otros no pueden, según ha descubierto un nuevo estudio.

 

Considerada como una de las arañas más venenosas del mundo, la viuda negra es conocida por su temible picadura. La marca roja en forma de reloj de arena sobre el lado inferior de la hembra avisa a los posibles depredadores, como las aves, para que se mantengan alejados, a menos de que quieran que su próximo almuerzo sea el último.

 

Pero ¿cómo las viudas negras logran comunicar a los pájaros su condición de animal peligroso sin alertar de este peligro a los insectos, sus presas, y evitar así ahuyentarlas? Este mensaje, oculto para unos, y claro para otros, logra su doble carácter gracias a las diferencias de visualización del color que existen entre pájaros e insectos, según se ha encontrado en un estudio realizado en la Universidad Duke en Durham, Carolina del Norte, Estados Unidos.

 

En primer lugar, los investigadores comprobaron si las aves reaccionaban de forma diferente ante modelos de arañas negras con marcas de reloj de arena rojo o ante los que no lo tenían. Colocaron arañas falsas de plástico fabricadas con impresión 3D en comederos para pájaros para ver cómo respondían estos.

 

La mitad de las ocho arañas falsas estaban pintadas completamente de negro, mientras que la otra mitad lo estaban de negro con un reloj de arena rojo para hacerlas coincidir con la apariencia de las verdaderas viudas negras. Los modelos de araña fueron colocados de uno en uno, panza arriba, en siete comederos para pájaros de Durham, Carolina del Norte.

 

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El revelador reloj de arena rojo de la araña viuda negra aparece más brillante y con mayor contraste para los pájaros que para los insectos, según se ha descubierto en el nuevo estudio. La combinación de color rojo y negro envía una señal de amenaza a los depredadores pero sin espantar a sus presas. (Foto: Nicholas Brandley)

 

Los modelos con un reloj de arena rojo resultaron ser más amenazantes para los pájaros que buscaban un tentempié. Había tres veces menos posibilidades de que se posaran en esos comederos o picotearan la comida allí disponible, en comparación con los comederos provistos de "araña" sin la marca de identidad de la viuda negra.

 

A continuación estimaron cómo aparecían ante los pájaros los tonos concretos de rojo y negro utilizados por las viudas negras, en comparación con cómo debían ser vistos por insectos como grillos, escarabajos y hormigas, que las viudas negras capturan en sus pegajosas telarañas.

 

Insectos y pájaros son sensibles a diferentes longitudes de onda de la luz. Los ojos de las aves tienen un fotorreceptor para longitudes de onda largas, del cual carecen la mayoría de los insectos.

 

Los insectos aún pueden detectar la luz roja, pero no tan bien como los mamíferos o los pájaros.

 

Los investigadores usaron un instrumento llamado espectrorradiómetro para medir de forma objetiva las longitudes de onda reflejadas por dos de las tres especies de viuda negra presentes en Norteamérica. Después calcularon cuánta de esa luz podrían absorber los fotorreceptores en los ojos de aves e insectos.

 

Los investigadores descubrieron que los colores de advertencia de las viudas negras son mucho más visibles para los pájaros que para los insectos. El contraste de color es más de dos veces mayor para los primeros. Claramente, el mensaje de las arañas va dirigido a los pájaros y no a los insectos.

 

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