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Viernes, 29 julio 2011
Astrofísica

La actividad de formación de estrellas en las galaxias casi nunca es mediana

Se ha comprobado, gracias a observaciones del universo distante, que casi todas las galaxias muestran uno de dos comportamientos muy distintos: O están formando muchas estrellas, o no están formando virtualmente ninguna.

Los científicos han sabido desde hace varios años que las galaxias en nuestro vecindario cósmico parecen estar en uno de estos dos estados, sin situaciones intermedias entre ambos.

Una nueva inspección del universo distante, y el análisis realizado por el equipo de Kate Whitaker y Pieter van Dokkum de la Universidad de Yale, muestran que incluso galaxias muy jóvenes, a distancias tan lejanas como 12.000 millones de años-luz, están, en cuanto a formación estelar, "despiertas" o "dormidas", lo que significa que las galaxias se han comportado de esta manera durante más del 85 por ciento de la historia del universo.

Observar las galaxias más lejanas es como mirar hacia atrás en el tiempo, ya que, debido al tiempo que tarda su luz en llegar a la Tierra, las vemos ahora tal como eran tantos años atrás como años-luz disten de nosotros.

El equipo de Whitaker ha descubierto que hay muchas más galaxias activas que pasivas en cuanto a formación estelar, lo que concuerda con la teoría más aceptada de que las galaxias comienzan su existencia formando estrellas muy activamente, y luego, en su madurez, dejan de hacerlo.

[Img #3639]
Los investigadores también han constatado la escasa presencia de galaxias en el estado intermedio. Esto demuestra la rapidez con la que las galaxias pasan de un estado a otro, de formar prolíficamente estrellas a dejar de hacerlo.

El nuevo estudio sugiere que las galaxias con formación estelar prolífica están formando estrellas a un ritmo 50 veces mayor que sus homólogas inactivas.

El equipo de investigación intentará ahora determinar cuán frecuente es que las galaxias que han dejado de estar activas retomen esa fase de formación estelar prolífica. También esperan poder determinar cuánto tiempo dura ese periodo de formación estelar prolífica.


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