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Lunes, 1 agosto 2011
Zoología

Los murciélagos tienen pelos que miden la velocidad y detectan la pérdida de sustentación aérea

Cualquiera que observe a los murciélagos maniobrar con su asombrosa habilidad en el aire para atrapar a sus escurridizas presas, quedará especialmente impresionado por la velocidad con la que cambian de rumbo.

Un equipo de investigadores cree haber descubierto uno de los secretos de la destreza aerodinámica de los murciélagos: hileras de pelillos microscópicos especiales en sus alas que podrían actuar como velocímetros y servirles también para alertarles de cuando están perdiendo sustentación aérea.

En el nuevo estudio, Susanne Sterbing-D'Angelo, de la Universidad de Maryland, y sus colegas han encontrado evidencias de lo que los investigadores han sospechado durante mucho tiempo: Los diminutos pelos funcionan como redes de sensores que transmiten información sobre la velocidad del aire al cerebro de los murciélagos, lo que les ayuda a controlar su vuelo y a evitar perder la sustentación aérea.

Estos sensores podrían inspirar el desarrollo de una nueva generación de medidores de velocidad y detectores de pérdida de sustentación para los aviones.

En un experimento de vuelo, los murciélagos fueron entrenados para encontrar el camino apropiado a través de un bosque artificial. Después de haber aprendido a esquivar los obstáculos de su ruta, se les filmó en dos ocasiones: antes y después de eliminarles los pelillos de sus alas con una crema depilatoria.

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Después de la eliminación de dichos pelillos, los murciélagos experimentaron una clara reducción en su capacidad de maniobrar: volaban más rápido y daban vueltas más amplias.

Los investigadores creen que la velocidad de vuelo de los murciélagos aumentó con la ausencia de los pelos debido a que la falta de información de los sensores les hizo pensar que volaban demasiado despacio y que podían perder la sustentación aérea y caerse.

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