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Jueves, 24 marzo 2016
Astronomía

Las galaxias más luminosas observadas

Unos astrónomos han observado las galaxias más luminosas de entre todas las vistas hasta ahora en el universo. Se trata de objetos tan brillantes que calificativos tales como “ultraluminosa” o “hiperluminosa”, que se usaron para describir a las galaxias anteriormente más brillantes, ni siquiera se les acercan.

 

Kevin Harrington, del equipo de investigación, señala: “Hemos acabado llamándolas entre nosotros como ‘escandalosamente luminosas’, porque no hay término científico que se les aplique”.

 

A la hora de categorizar las fuentes luminosas, los astrónomos llaman a una galaxia infrarroja “ultraluminosa” cuando tiene un valor de 1 billón de veces la luminosidad del Sol, aumentándose hasta los 10 billones de luminosidades solares en el nivel “hiperluminoso”. Más allá de eso, para los nuevos objetos situados en el rango de los 100 billones de luminosidades solares, todavía no existe un adjetivo científico estipulado.

 

El equipo de Harrington y Min Yun utiliza el Gran Telescopio Milimétrico de 50 metros de diámetro, un instrumento de apertura única que es el mayor y más sensible de su clase en el mundo. Es operado de forma conjunta por la Universidad de Massachusetts en Amherst, Estados Unidos, y el Instituto Nacional de Astrofísica, Óptica y Electrónica de México, y está situado en la cima de Sierra Negra, un volcán extinguido de 4.600 metros de altitud en el estado de Puebla.

 

Yun, Harrington y sus colegas utilizaron también para este trabajo la más reciente generación de telescopios satelitales y un experimento cosmológico en el satélite Planck, de la NASA y la ESA, que detecta el "eco" del Big Bang y su manifestación en el fondo cósmico de microondas. Estos científicos estiman que las galaxias recién observadas tienen unos 10.000 millones de años y que se formaron apenas unos 4.000 millones de años después del Big Bang.

 

[Img #34814]

 

Tal como destaca Yun, las teorías no predecían la existencia de las galaxias de la nueva investigación; son demasiado grandes y brillantes, así que nadie realmente las estaba buscando antes. Haberlas descubierto ayudará a los astrónomos a entender más sobre el universo temprano. Saber que realmente existieron y cuánto crecieron durante los primeros 4.000 millones de años después del Big Bang nos ayuda a estimar cuánto material existía entonces que pudieran utilizar. Su existencia nos proporciona información sobre el proceso de captura de materia y de formación galáctica, y sugiere que este proceso es más complejo de lo que mucha gente creía.

 

Las galaxias recién observadas no son tan grandes como parecen. Parte de su brillo extremo procede de un fenómeno llamado lente gravitacional, que amplifica la luz que pasa cerca de objetos masivos, como predijo la relatividad general de Einstein. Como resultado de ello, desde la Tierra parecen 10 veces más brillantes de lo que son en realidad. Sin embargo, incluso sin este aumento de brillo son impresionantes.

 

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