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Lunes, 8 agosto 2011
Paleontología

El pasado evolutivo de un insecto que sólo vive un día como adulto

Hace unos cien millones de años, una hembra de la especie conocida popularmente como "efímera", sufrió una desgracia. Al igual que la mayoría de las efímeras, sólo tenía ese día para vivir como adulta, así que no había tiempo que perder. Se apareó, fue fertilizada, y estaba a punto de poner sus huevos cuando una inesperada tragedia truncó sus planes: quedó atrapada en la resina de un árbol y murió. Sus hijos no llegaron a nacer, pero el cadáver fosilizado de ella se conservó para la posteridad en el ámbar.

Fue un final bastante desdichado para lo que sería de todos modos una breve adultez. Pero la tragedia de esa hembra resultó ser una gran suerte para los científicos. El pequeño espécimen acaba de ser descrito por el equipo de George Poinar Jr., profesor de entomología en la Universidad Estatal de Oregón y uno de los principales expertos del mundo en el uso del ámbar para estudiar formas antiguas de vida. El espécimen pertenece a una nueva subfamilia, género y especie de la efímera, y está ayudando a esclarecer un poco más la ecología del pasado lejano.

Este fósil en particular procede del valle de Hukawng en Birmania, nación actualmente conocida como Myanmar. La antigüedad del fósil se calcula que es de entre 97 y 110 millones de años.

[Img #3743]
Ésta es la primera vez que se documenta detalladamente la existencia de un ovipositor y unas antenas tan largas en este orden de insectos. Esta especie está ya extinguida. Probablemente, las hembras tenían que depositar sus huevos en un determinado tipo de sustrato o hábitat que desapareció, y eso hizo que la especie se extinguiera. Es otro ejemplo de que no resulta conveniente especializarse demasiado, tal como subraya Poinar.

Un ovipositor es un mecanismo de puesta de huevos que muchos insectos utilizan para colocar sus huevos en un lugar específico, como por ejemplo el interior de tejidos vegetales. Las efímeras actuales no tienen ovipositores.

En todo el mundo, este grupo de insectos es de gran importancia para la biología de los arroyos. Son fuente de alimento para los depredadores locales, incluidos los peces.

La efímera, conocida también por otros nombres populares, tiene una vida singular. Vive en forma de ninfa durante casi un año en el agua dulce, y luego emerge como adulta por un solo día. En ese día tan especial, las efímeras se aparean y luego mueren. Las hembras, además, deben depositar sus huevos en un lugar apropiado, para que nazca así una nueva generación de efímeras y se repita este singular ciclo.

Después de su vuelo de apareamiento, las efímeras mueren al final del día. Por la brevedad de su etapa adulta, no necesitan alimentarse. Por eso, en su forma adulta, las efímeras ni siquiera tienen piezas bucales funcionales que les sirvan para ingerir comida.


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