Martes, 9 agosto 2011
Astronomía

La medición más exacta hecha hasta ahora de la rotación de Neptuno

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Mediante el seguimiento de las características atmosféricas de Neptuno, se ha logrado determinar, con la mayor precisión alcanzada hasta la fecha, la rotación del planeta.

Un día en Neptuno dura exactamente 15 horas, 57 minutos y 59 segundos, de acuerdo con la primera medición precisa de su período de rotación, realizada por Erich Karkoschka, científico planetario de la Universidad de Arizona.

A diferencia de los planetas rocosos (Mercurio, Venus, Tierra y Marte), que se comportan como bolas sólidas girando de una manera bastante sencilla, los planetas gaseosos gigantes (Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno) rotan más como gotas gigantes de líquido. Dado que se cree que constan principalmente de hielo y gas alrededor de un núcleo sólido relativamente pequeño, su rotación es una compleja combinación de movimientos, lo cual ha dificultado para los astrónomos medir con precisión la velocidad de su rotación.

Si uno mira a la Tierra desde el espacio, podría ver las montañas y otros rasgos en la superficie girando con gran regularidad. Pero si en vez de eso, son las nubes lo que se mira, no se puede apreciar esa regularidad, porque los vientos alteran de manera constante el movimiento de las nubes. Y ésta es la situación en los planetas gigantes gaseosos; no es posible ver una superficie, sólo una gruesa y nublada atmósfera.

En la década de 1950, cuando los astrónomos construyeron los primeros radiotelescopios, descubrieron que Júpiter envía haces pulsantes de ondas de radio, como un faro en el espacio. Estas señales se originan en un campo magnético generado por la rotación del núcleo interno del planeta.

Cuando las Voyager 1 y 2 volaron cerca de Saturno, detectaron señales de radio y las cronometraron. Esas mediciones llevaron a la conclusión de que el ciclo duraba exactamente 10,66 horas. También se hicieron mediciones parecidas de señales de radio de Urano y Neptuno. Así que, basándose en ellas, la comunidad científica creía conocer los períodos de rotación de esos planetas.

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Pero cuando la sonda Cassini llegó a Saturno 15 años después, sus sensores detectaron que el periodo de emisión de ondas de radio del planeta había cambiado en cerca del uno por ciento. Aún más desconcertante fue un posterior descubrimiento de la Cassini: Los hemisferios norte y sur de Saturno parecen estar girando a velocidades diferentes.

Quedó claro que la medición de parámetros de los campos magnéticos planetarios sólo aporta un valor aproximado de la rotación.

El análisis meticuloso que Karkoschka ha hecho de cientos de fotos de Neptuno, le ha permitido medir la rotación del planeta con gran precisión: 15 horas, 57 minutos y 59 segundos, un periodo que ha resultado ser más corto que el deducido en su día a partir de las observaciones hechas por la sonda espacial Voyager 2.

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