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Miércoles, 29 junio 2016
Astronomía

Marte llegó a parecerse a la Tierra más de lo creído

El descubrimiento de óxidos de manganeso en rocas marcianas podría decirnos que en una época de su pasado el Planeta Rojo fue más parecido a la Tierra de lo que se ha venido creyendo. Un análisis de datos, realizado por el equipo de Nina Lanza, del Laboratorio Nacional de Los Álamos, en Nuevo México, Estados Unidos, confirma que el robot Curiosity de la NASA observó niveles altos de óxidos de manganeso en dichas rocas marcianas, lo que podría indicar que en el pasado existieron niveles atmosféricos de oxígeno mucho mayores que los actuales en Marte. Esta pista sobre la presencia de más oxígeno en la atmósfera temprana de Marte se añade a otros hallazgos fascinantes del Curiosity, como las evidencias de la existencia de lagos en el pasado, subrayando lo mucho que el Planeta Rojo llegó a parecerse a la Tierra.

 

Los óxidos de manganeso fueron encontrados en vetas minerales de estructuras geológicas que datan de una época remota del pasado marciano. A partir de ese contexto, un nivel más elevado de oxígeno puede ser vinculado a una época en la que había aguas subterráneas en una zona explorada por el robot, concretamente la del cráter Gale.

 

Por lo que se sabe, estos materiales ricos en manganeso no pueden formarse sin abundancia de agua líquida y sin condiciones fuertemente oxidantes. La Tierra, en su pasado remoto, albergó mucha agua, pero no depósitos extendidos de óxidos de manganeso. Estos solo aparecieron después de que aumentaran los niveles de oxígeno en nuestra atmósfera.

 

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El robot Curiosity examina la formación Kimberley en el cráter Gale, en Marte. Frente al robot se aprecian dos agujeros practicados con la broca de recogida de muestras del vehículo, así como varias estructuras de tono oscuro que han sido limpiadas de polvo (ver recuadros). Estas estructuras planas, que rellenaron las fisuras, son resistentes a la erosión y ricos en óxidos de manganeso. (Fotos: MSSS/JPL/NASA)

 

Los materiales ricos en manganeso se encontraron en grietas llenas de mineral en areniscas de la región Kimberley, en el cráter Gale, que el robot Curiosity ha estado explorando durante los últimos cuatro años. Pero ese no es el único lugar en Marte donde se ha encontrado abundante manganeso. El robot Opportunity, que ha estado explorando Marte desde 2004, también descubrió recientemente depósitos ricos en manganeso en una zona a miles de kilómetros del Curiosity, lo que apoya la idea de que las condiciones necesarias para formar estos minerales estaban presentes en muchos otros sitios aparte de en el cráter Gale.

 

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